Tre chili incredibili in una scatola cranica».

Il cervello umano viene sempre più spesso definito come il cosmo, l’universo inconoscibile. Si suggerisce spesso che le più grandi scoperte del futuro saranno nel campo del cervello, che spesso viene ironicamente definito «materia grigia», intrappolata in una «scatola cranica».

Non è quindi un caso che non solo gli scienziati e i medici abbiano aumentato notevolmente il loro interesse per questo argomento. Chi due o tre decenni fa leggeva con entusiasmo romanzi di fantasia sui viaggi in altri pianeti, oggi si rivolge a libri scritti da neurologi, neurofisiologi, psichiatri e biologi: non sono meno affascinanti e a volte anche più fantastici.

Nel 2009, la casa editrice «Eksmo» ha lanciato una nuova collana «Brainstorming», che pubblica libri dedicati alla ricerca sul funzionamento del cervello, scritti da specialisti per non specialisti. In comune in questi libri non ci sono solo le storie di scoperte rivoluzionarie nello studio del cervello umano, non solo il fatto che i loro autori — scienziati — non hanno perso la capacità di sorprendere e stupire, ma anche di sfatare molti miti nel potere dei quali siamo stati fin da bambini. Per esempio, tutti sappiamo che «le cellule nervose non si rigenerano» — ma si scopre che lo fanno! E l’idea che il cervello possa cambiare la sua struttura attraverso i pensieri e le azioni di una persona è, secondo uno degli autori, «la più importante innovazione nella nostra comprensione del cervello umano».

С. Amodt e S. Wong hanno dato il loro libro «I segreti del nostro cervello», pubblicato in questa collana, e un secondo titolo «Perché le persone intelligenti fanno cose stupide?». Perché non dimentichiamo mai come si guida un’auto, ma possiamo perdere le chiavi? Perché alcune persone non riescono a perdere peso nonostante le diete e l’esercizio fisico? Perché le persone comprano biglietti della lotteria anche dopo ripetuti fallimenti? Tutte queste domande, scrivono gli autori, portano al nostro cervello, «quei sorprendenti tre chili nel cranio».

Per molti decenni è esistito il mito secondo cui utilizziamo solo il 10% delle capacità del nostro cervello. «Questa idea ottimistica è stata sfruttata dai principali corsi di auto-miglioramento per vendere infiniti programmi per migliorare le funzioni cerebrali», osservano ironicamente gli autori. Tuttavia, per gli scienziati che studiano questo nostro straordinario organo, l’idea sembra priva di significato: il cervello è un meccanismo molto efficiente e praticamente tutte le sue parti sono necessarie. Gli autori si soffermano costantemente sulla bizzarra percezione che il cervello ha del mondo che ci circonda (non fidatevi del vostro cervello in modo così inequivocabile!), sul funzionamento dei sensi, sul cervello emotivo e razionale e sul modo in cui il nostro cervello cambia quando invecchiamo e cadiamo in stati particolari.

Amodt e Wong hanno notato che le persone fanno loro domande sul funzionamento del cervello nei posti più strani: nella sala d’attesa di un medico, in un taxi e persino in un ascensore. Perché hanno bisogno di sapere tutto questo? È solo a scopo conoscitivo? Ecco il punto, no! Conoscere il proprio cervello non è solo divertente, ma anche utile: si potrà condurre una vita più felice e produttiva.

LE 23 PERSONALITÀ DI BILLY MILLIGAN

La misteriosa storia di Billy Milligan

M.: Eksmo, 2010

Un altro libro su questo cosmo inconoscibile — il cervello umano — è scritto in un genere completamente diverso. Tuttavia, il genere del libro «La misteriosa storia di Billy Milligan» è difficile da definire. Non è un romanzo, non è una storia di casi, non è un poliziesco forense, ma d’altra parte e il romanzo, e il poliziesco, e la storia di casi. Un altro libro indimenticabile — «Fiori per Algernon» — appartiene all’autore Daniel Keyes. Nonostante si tratti di opere di genere completamente diverso, le loro trame riecheggiano qualcosa. Mai esistito, inventato dall’autore il ritardato mentale Charlie, il protagonista di «Fiori», partecipa a un esperimento per migliorare l’intelligenza (al momento della prima pubblicazione il romanzo di Keese era generalmente definito «fantascienza»). E il vero, autentico Billy Milligan è diventato oggetto di studio da parte di psichiatri, psicologi e agenti di polizia come persona affetta dal più raro disturbo mentale: la personalità multipla. Per lo scrittore Daniel Keyes, invece, non è diventato né un giallo né uno studio scientifico, ma un viaggio nel vero mondo interiore di un uomo che si è inavvertitamente rivelato nella particolare storia di Billy Milligan. Non giudica, esamina. Non assapora i dettagli, ma simpatizza.

Gli interessano tutti i 10 personaggi desiderabili e i 13 indesiderabili, caratteri, personalità, che esistono simultaneamente nell’oscurità del cranio di Billy e di tanto in tanto «salgono sul posto», prendendo possesso della coscienza di Billy. C’è il giudizioso Arthur («parla con accento britannico, legge e scrive correntemente l’arabo, porta gli occhiali»), lo jugoslavo Reijen («parla con un accento slavo appena percettibile, molto grande, capelli neri lunghi, baffi cadenti, soffre di daltonismo»), David di 8 anni («custode del dolore, si fa carico del dolore e della sofferenza di tutte le personalità, occhi azzurri, bassa statura»), Adalana di 19 anni («lesbica, timida ed egocentrica, scrive poesie, capelli neri lunghi e lisci, occhi marroni»). E così via fino all’insegnante senza nome che alla fine appare: «mente brillante, ricettiva, intraprendente, la somma di tutte le 23 personalità». Tra le personalità di Billy ci sono uomini, donne, bambini, di età diverse, con altezze, colori degli occhi e temperamenti diversi, ma tutti stranamente reali. Alcuni più spesso, altri meno, «stanno sul posto», e Billy Milligan appare al mondo così diverso che solo chi lo conosce molto bene capisce con chi sta parlando. Billy è un artista di talento, ma i quadri dipinti dalle sue diverse personalità sono molto diversi tra loro, fino ai disegni infantili di Christina, che ha tre anni. Keyes fornisce una prova oggettiva e sorprendente dell’esistenza di queste personalità: due encefalogrammi del cervello di Billy, scattati in momenti diversi, quando Billy si presentava al mondo con le sue due personalità.

La storia di Billy Milligan inizia in modo piuttosto banale: diverse ragazze della città vengono derubate e violentate. Le indagini della polizia conducono a un giovane che ha presto le prove fisiche necessarie per l’arresto, ma che… non sa di cosa sta parlando! Durante un esame al centro psichiatrico del carcere, Billy inizia improvvisamente a parlare come un bambino, David, e poi David introduce gradualmente i medici, gli avvocati e poi lo scrittore al resto di Billy. L’autore del libro descrive in dettaglio il processo di Billy, di per sé unico, ma è molto più interessato ai labirinti della mente di Billy, alla storia e alle personalità dei suoi personaggi e a quell’indefinibile cosmo oscuro da cui tutti emergono. Nella storia di Billy, queste personalità sono nate per proteggersi dal mondo esterno (Billy ha subito abusi da bambino), ma ogni coscienza in sé è un mistero e un’incognita.

Che cos’è l’io? Da dove viene l’io e dove va? Perché differiscono da persona a persona? Quale parte del cervello è responsabile di questo «io»? Quanto è infinito il mondo interiore di una persona e quanti «io» contiene? Che cos’è questa oscurità in cui le due dozzine di personalità di Billy esistevano in un momento in cui non si «mettevano in gioco»? E infine, chi ha un solo io è più ricco o più povero?

IMPRESSIONI DI RETROGUARDIA

Ipnosi. Suggestione. Telepatia.

Le nuove scoperte, l’interesse per la scienza del cervello ci fanno tornare agli studi degli anni passati, i classici sono di nuovo richiesti. Dopo una lunga pausa, il libro di V.M. Bekhterev «Ipnosi. Suggestione. Telepatia». L’eccezionale neuropatologo, psichiatra, psicologo e fisiologo russo e poi sovietico ha studiato, tra l’altro, i meccanismi della formazione collettiva, i metodi e le manifestazioni dei riflessi collettivi, e i suoi articoli sull’ipnosi e la suggestione, scritti negli anni Venti, non sono diventati obsoleti fino ad oggi. Parlando della natura della suggestione, scrive: «La nostra sfera psichica può essere attraversata da impressioni e influenze eterogenee che prescindono dalla nostra coscienza personale e, quindi, dal nostro «io». Non entrano più nella nostra sfera psichica dalla porta principale, ma, se così si può dire, dal portico posteriore».

È curioso leggere le parole scritte molto prima dell’invenzione di Internet sul «ruolo della suggestione nella vita sociale»: «I singoli membri di questo ambiente si contagiano l’un l’altro quasi ogni minuto e, a seconda della qualità dell’infezione ricevuta, sono eccitati da aspirazioni alte e nobili o, al contrario, da aspirazioni basse e animalesche». L’entusiasmo delle masse in un periodo di gravi prove (Bekhterev si riferisce a questo fenomeno come a un’epidemia psichica), la diffusione dell’infezione psichica nelle folle, il panico, la suggestione nella vita sociale dei popoli, la suggestione e le cure miracolose, la suggestione e l’educazione, l’autoipnosi come fattore curativo: sembra che questo libro sia stato scritto oggi.

Bekhterev era molto interessato alla telepatia. Nell’articolo «Suggestione mentale o trucco?» racconta degli esperimenti di «suggestione mentale» su una giovane Sophia Shtarker «in uno dei balaganon di Odessa». Nonostante l’esperienza si sia rivelata una bufala altamente qualificata, Bekhterev scrive: «Questa domanda non può essere considerata definitivamente chiarita». Tanto più che insieme al famoso addestratore V. Durov riuscì a partecipare agli esperimenti di «suggestione mentale» con i cani: il San Bernardo Lord e il Foxterrier Picky eseguirono determinate azioni tramite comandi mentali. Bekhterev descrive dettagliatamente tutti i particolari di questa esperienza, condotta per amore di obiettività nel suo appartamento alla presenza dei suoi familiari. Dopo non aver individuato in sé alcun segno di mistificazione, si pone la domanda: «Ci si chiede cosa si debba dire di questi esperimenti, come debbano essere compresi?». Non c’è risposta. «Di per sé questi esperimenti sono così sorprendenti che meritano attenzione senza fare riferimento a questo o quel commento».