Teso dal tempo

Allungati dal tempo

Non c’è sostanza più misteriosa del tempo! Spesso diciamo: «I minuti volano, le ore si trascinano». Ma qualsiasi fisico vi dirà che il tempo è una costante, non può andare più veloce o più lento. Da dove viene la sensazione che il tempo scorra e rallenti?

DOMANDE DI MASSA

«Siamo tessuti dalla sostanza del tempo. Il tempo è il fiume che mi porta via, ma quel fiume è me stesso; la tigre che mi divora, ma quella tigre è me stesso; il fuoco che mi incenerisce, ma quel fuoco è di nuovo me», scriveva Jorge Luis Borges. Il tempo determina la nostra vita e il nostro comportamento. Allo stesso tempo, nessuno sa esattamente cosa sia! Nessuno dubita che ci sia, che «vada», poiché ognuno vede intorno a sé diversi processi con il cambiamento dei fenomeni. Tutto ciò dimostra che, oltre allo spazio, esiste un altro vettore di misura. Ma come misurarlo correttamente? Per operare con questa sostanza indisciplinata, gli scienziati hanno inventato il cosiddetto «osservatore»: un personaggio che fissa i cambiamenti della realtà circostante, riflettendo esattamente il flusso del tempo. Ma tutto divenne un po’ più chiaro, poiché una nuova domanda non si fece attendere: se il tempo non può essere notato e compreso senza un osservatore, non è forse l’osservatore stesso a creare il tempo? Gli psicologi, aggirando il labirinto filosofico, hanno lasciato solo l'»osservatore» e si sono posti la domanda: come fa una determinata persona a determinare la propria percezione del tempo?

A differenza del tempo oggettivo, il tempo psicologico è soggetto a una serie di cambiamenti. Ognuno di noi ha familiarità con la sensazione che il tempo si trascini all’infinito. I minuti in coda o trascorsi in un’attività noiosa sembrano ore per molte persone. Capita poi di incontrarsi con gli amici e all’improvviso qualcuno dice: «Sono le due del mattino». Come? Pensavate che fossero al massimo le undici di sera! Il tempo è «volato». In generale, la percezione del tempo ha molti aspetti: la sensazione dello scorrere del tempo, la valutazione della durata di ciò che accade nel presente, nel passato e nel futuro. Gli scienziati, guardando ai risultati delle ricerche, parlano di un «orologio» biologico nel cervello umano, ma nessuno ha ancora trovato questo orologio.

Sappiamo così poco sulla percezione del tempo perché non è mai stata un’area di grande attenzione e investimento scientifico. La maggior parte della ricerca è stata condotta sugli animali. Questo è strano, perché sembrerebbe che svelare il mistero del tempo significhi controllarlo. Tuttavia, qualcosa si sa e la scienza continua a svelare i misteri del tempo.

CHI È FORTUNATO NELLA VITA?

Secondo molti scienziati, il senso del passare del tempo è solo un’illusione della nostra percezione. Se fosse una caratteristica fisica del mondo, non dipenderebbe da una valutazione soggettiva di ciò che sta accadendo. Il seguente esperimento, come molti altri, dimostra che la nostra percezione del tempo è spesso illusoria. Ai volontari viene chiesto di premere la barra spaziatrice su una tastiera e sullo schermo di un monitor appare un cerchio luminoso. Tra la pressione del tasto e la comparsa della luce viene impostato un intervallo di 200 millisecondi. Gli sperimentatori riducono poi questo intervallo a 50 millisecondi, a questo punto i partecipanti sono disposti a giurare che la luce si sia accesa prima ancora di toccare il tasto!

Potete capire come percepite il tempo in generale rispondendo a questa domanda. Avevate un appuntamento per mercoledì, ma è stato rimandato di due giorni. Senza pensarci troppo, dite: a quale giorno è stato rinviato? (La risposta è alla fine dell’articolo).

Philip Zimbardo, autore di uno degli studi più famosi e scandalosi, l’Esperimento carcerario di Stanford, si è occupato a lungo di psicologia del tempo. Lo scienziato ha scoperto che l’orientamento al tempo influenza le nostre decisioni e il nostro comportamento, plasmando la nostra vita anche se non ne siamo consapevoli. Ecco un esperimento classico: a bambini di dieci anni è stata offerta una caramella, ma è stato detto loro che se avessero aspettato cinque minuti ne avrebbero ricevute due. Due terzi dei bambini hanno ceduto alla tentazione, mentre gli altri hanno aspettato una ricompensa maggiore in futuro. Quattordici anni dopo, i partecipanti a questo esperimento sono stati ritrovati e le loro vite sono state analizzate. La differenza tra i gruppi di bambini dal temperamento dolce e quelli resistenti era incredibilmente grande! Coloro che sapevano aspettare avevano un enorme divario nei voti scolastici, erano buoni studenti, cedevano meno alle cattive abitudini, ottenevano lavori migliori e guadagnavano di più.

Zimbardo ha descritto sei tipi di atteggiamenti verso il tempo e ha trovato prove dell’influenza di questi atteggiamenti su tutti gli aspetti della vita, anche in politica. Perché, ad esempio, gli italiani del nord non capiscono gli italiani del sud? Perché i settentrionali sono più orientati al futuro, mentre i meridionali vogliono godersi il qui e ora, preoccupandosi meno di ciò che accadrà domani.

Come risultato della sua ricerca, Zimbardo ha ricavato un atteggiamento ottimale nei confronti del tempo: si dovrebbe essere orientati al futuro, moderare i piaceri del presente e avere un atteggiamento positivo nei confronti del proprio passato (cercare di ricordare soprattutto le cose positive. E percepire le difficoltà come esperienze utili). Il pessimismo e il fatalismo sono tratti molto dannosi che generano impotenza e portano alla depressione.

FATTORI CHE INFLUENZANO LA PERCEZIONE DEL TEMPO

Emozioni, pericolo, stress

La percezione del pericolo e le forti emozioni associate modificano la percezione del tempo, dando luogo all’effetto di congelamento dello stesso. Il fatto è che in uno stato di stress l’organismo si mobilita rapidamente, tutti i processi nervosi sono accelerati, il cervello elabora le informazioni a una velocità incredibile, poiché tutte le risorse del corpo sono dirette a fuggire da una situazione di pericolo. Non sorprende che in uno stato di tale allerta i pensieri e i movimenti siano talmente accelerati che il tempo si «ferma». Questo fenomeno è stato ben studiato nelle situazioni di combattimento. Ad esempio, alcuni studi hanno dimostrato che durante gli scontri a fuoco gli agenti di polizia hanno avuto la sensazione che il tempo rallentasse nel 65% dei casi. È stato anche riscontrato che i terremoti hanno una sensazione di tempo molto più lunga rispetto alla realtà.

Alan Johnson, un giornalista della BBC tenuto in ostaggio da un gruppo islamista radicale per quattro mesi, ha raccontato che una sera ha sentito alla radio la notizia della sua esecuzione! Johnson pensava che i suoi rapitori avessero dato la notizia in anticipo e che presto sarebbero venuti a giustiziarlo. Il tempo rallentò drasticamente e quella notte gli sembrò un’eternità.

Lo psicologo David Eagleman del Baylor College of Medicine (USA) ha deciso di verificare se è vero che lo stress acuto e improvviso e la paura causano una dilatazione del tempo. Ha reclutato dei volontari che hanno accettato di saltare da una torre di trenta metri su una rete fissata in basso: era sicuro, ma molto spaventoso. Al loro braccio era attaccato un orologio sul quale i numeri cambiavano a una velocità enorme, impossibile da vedere normalmente. Il ricercatore pensava che se il tempo fosse rallentato per i volontari, essi sarebbero stati in grado di vedere questi numeri. Ma non è successo nulla e molto probabilmente il rallentamento del tempo soggettivo è un’illusione interna.

Un famoso esperimento degli psicologi americani Jean Tuenge, Kathleen Cataniz e Roy Baumeister, pubblicato nel 2003 sul Journal of Personality and Social Psychology, ha dimostrato come il rifiuto sociale modifichi la personalità delle persone e la loro percezione del tempo. I volontari sono stati riuniti in una stanza dove si sono incontrati e hanno parlato di argomenti comuni. Gli scienziati hanno poi chiesto a ciascun partecipante di scegliere due persone con cui svolgere determinati compiti. Queste persone sono state divise in modo discreto e casuale in due gruppi. Ad alcuni partecipanti è stato detto: «Mi dispiace, non è mai successo prima, ma nessuno ti ha scelto e dovrai lavorare da solo». Ad altri è stato detto che erano così popolari che tutti li avevano scelti e che sarebbe stato giusto che lavorassero da soli. È stato poi chiesto loro di stimare la durata di un minuto. Per quelli rifiutati da tutti, il minuto è durato molto a lungo, mentre per quelli popolari e amati è passato velocemente.

Dolore, sostanze, temperatura, malattia

Il tempo rallenta quando proviamo dolore. Ma l’alcol in dosi massicce accelera il tempo, così come la cocaina e la metanfetamina. La marijuana è la sostanza che più spesso rallenta il tempo.

Lo psicologo americano Hoagland Hudson notò per caso che la moglie malata si lamentava perché ci metteva troppo tempo a prenderle le medicine, mentre lui era stato via solo un minuto. Si interessò e le chiese di misurare mentalmente un minuto. Lei segnalò al 37° secondo. Hoagland fece diverse decine di esperimenti, scoprendo che più alta era la temperatura corporea, più lungo sembrava il minuto.

Un altro psicologo, Alan Badley, ha studiato il fenomeno opposto chiedendo ai soggetti di nuotare in un mare freddo. Ha scoperto che la durata soggettiva del minuto per i nuotatori era pari a due minuti di tempo reale.

La depressione e i pensieri cupi provocano un senso soggettivo di dilatazione del tempo. Per i bambini affetti da disturbo da deficit di attenzione e iperattività, il tempo scorre molto lentamente. Quando l’insegnante chiede a un bambino di questo tipo di stare seduto in silenzio per almeno cinque minuti, il tempo gli sembra intollerabilmente lungo. Negli schizofrenici, il tempo cambia in molte direzioni diverse. Ma le persone affette dalla sindrome di Tourette (un disturbo neurologico caratterizzato da tic motori involontari e grida di maleducazione) sono incredibilmente precise nel determinare la durata del tempo, soprattutto quelle che hanno imparato a sopprimere i loro attacchi.

La risposta alla domanda sulla riprogrammazione di un appuntamento

Se avete risposto che la riunione è stata spostata a venerdì, vi state «muovendo» lungo la linea del tempo. Se avete risposto «lunedì», percepite il tempo che si muove verso di voi. Rispetto alle persone «di venerdì», avete meno controllo su ciò che accade e siete più influenzati dal passato.