Ricette per una vita lunga

Ricette per una lunga vita

Quasi tutto ciò che sentiamo, diciamo e facciamo influisce sulla nostra aspettativa di vita. Lo dimostrano numerosi studi condotti alla fine del secolo scorso e all’inizio di questo secolo. Riassumendo i risultati, possiamo identificare 14 fattori di longevità finora sconosciuti.

1. NOME

Può sembrare uno scherzo, ma se una persona ha delle iniziali favorevoli e positive, è probabile che viva più a lungo.

I ricercatori hanno esaminato i certificati di morte degli uomini nello Stato della California dal 1969 al 1995. Hanno trovato 2.300 uomini con iniziali negative, come GAD, HUMAN, Evil, e 1.200 con iniziali positive come GOD, RAD, DAR, LOVE.

È emerso che le persone con iniziali positive hanno vissuto 4,5 anni in più rispetto a quelle con iniziali negative. Gli uomini con iniziali negative hanno vissuto 2,8 anni in meno rispetto a quelli con iniziali neutre. I ricercatori hanno confrontato le cause di morte riportate sui certificati e hanno scoperto che gli uomini con iniziali positive sono morti meno per ictus, AIDS, diabete e suicidio.

Una tendenza simile è stata riscontrata per le donne, ma più debole: le iniziali positive hanno aggiunto 3,4 anni alla vita.

È difficile da credere, vero? Non siete gli unici a pensarlo: nel 2005, un altro gruppo di scienziati (Morrison, Smith, 2005) ha ripetuto lo studio, prendendo in considerazione un intervallo ancora più ampio, dal 1905 al 2003, e non ha trovato nulla di simile nelle iniziali! Poco dopo, un altro gruppo ha studiato i giocatori di baseball e l’effetto si è perfettamente manifestato, questa volta in modo ancora più potente: gli atleti con iniziali positive hanno vissuto tredici anni in più rispetto a quelli con iniziali negative.

Abel E. L. L., Kruger M. L. Significato simbolico delle iniziali sulla longevità // Percept. Mot. Skills. 2007. 104 (1).

Morrison S., Smith G. Determinismo monogrammatico? // Psychosom. Med. 2005. 67 (5).

2. CONCLUSIONI.

Negli anni Sessanta, in America è iniziata la pubblicazione di una serie di libri intitolata The History of Psychology in Autobiographies, che pubblicava le memorie di importanti psicologi sulla loro vita. Sarah Pressman dell’Università del Kansas e Sheldon Cohen della Carnegie Mellon University presero 88 autobiografie di psicologi, le analizzarono e dimostrarono che è possibile prevedere la durata della vita di una persona in base alle parole che usa in un testo del genere. La ricetta è semplice: più parole emotive di colore positivo usa una persona, più è probabile che viva più a lungo rispetto a chi usa raramente tali parole.

Tutte le parole che riflettono uno stato emotivo sono state divise in due categorie: positive e negative. In ogni categoria c’erano due gruppi: quelli attivati e quelli non attivati. Ad esempio, le parole con carica positiva attivata — «vivace», «entusiasta», «felice», «attivo», «energico». Quelle positive non attivate sono «pacifico», «calmo», «rilassato», «soddisfatto». Quelli negativi attivi — «ansioso», «spaventato», «preoccupato», «angosciato». Negativi non attivati — «triste», «solo», «senza speranza», «triste».

Dopo aver contato le parole, gli autori hanno esaminato l’età in cui la persona è vissuta. Le persone che usavano frequentemente parole della categoria positiva attivata vivevano cinque anni in più rispetto a quelle che le usavano di rado. Le parole positive e negative non attivate non hanno avuto alcun effetto sulla longevità. È interessante notare che il gruppo di parole positive attivate ha aggiunto di più (sei anni) al gruppo di parole legate all’umorismo: «ridere», «ridacchiare», «sorridere».

Gli psicologi spiegano questo fatto con il fatto che le parole riflettono lo stato emotivo, e se questo è attivo-positivo, il lavoro del cervello, del sistema immunitario e di quello cardiovascolare migliora.

Un altro lavoro degli stessi psicologi era legato allo studio dell’influenza delle «parole sociali» — «amico», «sorella», «collega», «famiglia», «loro», «noi», «zia» e simili. Dopo aver studiato le biografie di cento psicologi e duecento scrittori, gli scienziati hanno calcolato la frequenza di tali parole. È stato dimostrato in modo definitivo che il loro uso frequente è associato a una maggiore aspettativa di vita.

Pressman S. D., Cohen S. Use of social words in autobiographies and longevity // Psychosom Med. 2007. 69 (3).

Pressman S. D., Cohen S. Uso di parole di emozioni positive e longevità in famosi psicologi deceduti // Health Psychol. 2012. 31 (3).

3. ATTEGGIAMENTI VERSO GLI ANZIANI

Nel 1968, a Baltimora, è stato avviato uno studio a lungo termine sull’invecchiamento con giovani di età media pari a 36 anni. I ricercatori li hanno seguiti per trentotto anni, fino al 2007.

Le persone che vedevano gli anziani in modo negativo e con disprezzo avevano un rischio maggiore di morire. Ciò si rifletteva, ad esempio, in un aumento dell’11% della probabilità di malattie cardiache e in un declino del 30% della memoria.

Levy B. R., Zonderman A. B., Slade M. D., Ferrucci L. Memory shaped by age stereotypes over time // J. Gerontol. Gerontol. B. Psychol. Sci. Soc. Sci. 2012. 67 (4).

4. I VOSTRI FIGLI HANNO BISOGNO DI VOI

Ricercatori spagnoli hanno raccolto dati su persone anziane residenti nel quartiere Leganez di Madrid per un periodo di quindici anni.

Coloro che avevano un rapporto conflittuale con i figli avevano il 30% in più di probabilità di morire rispetto a coloro che avevano rapporti normali. Chi aveva buoni rapporti e aveva bisogno dei figli aveva il 30% in meno di probabilità di morire rispetto a chi aveva smesso di avere un ruolo importante nella vita dei figli.

5. COSA CI ASPETTA?

I ricercatori canadesi hanno intervistato 440 uomini e donne di età compresa tra i 65 e gli 87 anni su una serie di percezioni e convinzioni, sulla percezione del futuro e sulla personalità, per verificare quali di questi fattori psicologici potessero influenzare la longevità. Una delle domande era: «Pensi di avere una lunga vita davanti a te?».

Se credete che anche tra quindici anni sarete ancora vivi, in salute e in forma come adesso, allora avete ragione. Nello studio, il 33,3% delle persone si è detto fiduciosamente convinto di questo. Un altro terzo era meno propenso a credere in questo concetto.

Sei anni e mezzo dopo, i ricercatori hanno incontrato nuovamente le stesse persone, anche se non tutte. Il 79,6% di coloro che erano convinti della propria longevità era vivo. Di coloro che ne dubitavano, il 70,7% era sopravvissuto al secondo sondaggio.

Un altro fattore studiato è la fiducia. La domanda è semplice: «Ti fidi delle persone che ti circondano?». Le persone che non si fidavano degli altri avevano un tasso di mortalità superiore del 27,6% rispetto a quelle che mostravano atteggiamenti positivi e fiduciosi nei confronti di chi li circondava.

Fry P. S., Debats D. L. Credenze cognitive e prospettive temporali future: predittori di mortalità e longevità // J. Aging Res. Aging Res. 2011.

6. VITAMINA O (COMUNICAZIONE)

La quantità di contatti con altre persone allunga la nostra vita. Più di un milione e mezzo di persone di età superiore ai 60 anni hanno partecipato a uno studio americano dal 1986 al 2005. I ricercatori hanno registrato la frequenza con cui le persone parlano con amici, vicini e familiari, la frequenza con cui si vedono e la partecipazione attiva alle attività sociali.

In base alla quantità di interazioni sociali, i ricercatori hanno diviso le persone in cinque gruppi e poi hanno determinato il tasso di mortalità in ciascun gruppo. Il tasso di mortalità più elevato è stato riscontrato nel gruppo con il minor numero di contatti. Il tasso di mortalità più basso è stato riscontrato in quelli con il maggior numero di contatti.

È stato inoltre scoperto un aspetto difficile da comprendere: se una persona è abituata a un gran numero di contatti, questo livello dovrebbe essere mantenuto anche in età avanzata.

Thomas P. A. Traiettorie di impegno sociale e mortalità in tarda età // J. Aging Health. Aging Health. 2012. 24 (4).

7. AMORE.

I biologi della Pennsylvania State University hanno studiato la propensione dei topi a imparare cose nuove mettendoli in gabbie nuove. Se un topo si orientava rapidamente ed era felice di esplorare uno spazio, veniva inserito nello stesso gruppo. I topi cauti e timorosi di ambientarsi lentamente in un luogo sconosciuto sono stati inseriti in un altro gruppo. La loro condizione è stata etichettata come neofobia (paura delle cose nuove).

Le persone che hanno paura delle cose nuove tendono ad avere livelli elevati di cortisolo nel sangue (ma non sempre), e questo non è un bene: è l’ormone dello stress che ci prepara a correre, a stupire o a combattere, ed è necessario solo in casi eccezionali. Quando assume valori cronicamente elevati, provoca ingenti danni all’organismo. Questo si traduce in obesità, disfunzioni del sistema immunitario, indebolimento dei muscoli e malattie infiammatorie croniche. In questo modo, riduce l’aspettativa di vita. La combinazione più sgradevole è essere neofobici e avere un cortisolo elevato.

I topi dell’esperimento con questa combinazione hanno avuto una vita molto più breve rispetto ai topi con solo neofobia o solo cortisolo alto. I topi curiosi con cortisolo basso hanno vissuto più a lungo. La curiosità è una buona cosa, checché ne dicano i proverbi.

8. ORGASMO

Caerphilly, una contea del Galles meridionale, ha dato il nome a uno studio medico che ha coinvolto migliaia di uomini di varie età. L’obiettivo era quello di studiare la salute del cuore. Nel 1997, gli epidemiologi dell’Università di Bristol hanno pubblicato un documento basato sullo studio di Caerphilly, dimostrando che la frequenza degli orgasmi maschili era correlata all’aspettativa di vita.

Gli uomini che facevano sesso orgasmico due o più volte alla settimana avevano un tasso di mortalità dimezzato rispetto a quelli che lo facevano meno di una volta al mese. Sulla base dei risultati, i ricercatori hanno suggerito che portare il numero di orgasmi a cento o più all’anno ridurrebbe le probabilità di morte del 36%.

Smith G. D., Frankel S., Yarnell J. Sesso e morte: sono correlati? Risultati dello studio di coorte di Caerphilly // BMJ. 1997. 315 (7123).

9. NATURA

Aiutare i vicini fa bene. I contatti con persone che la pensano allo stesso modo, l’attività fisica e una sana dose di altruismo stimolano il sistema immunitario e il cervello. Ma è il lavoro volontario di protezione della natura che si rivela più gratificante. Nel libro Biophilia, il sociobiologo Edward Wilson sostiene che il nostro amore e il nostro legame con la natura sono stati alimentati da milioni di anni di evoluzione: la nostra vita è stata vissuta tra alberi, erbe e animali. Funzioniamo al meglio quando siamo in contatto con la natura.

Le persone coinvolte in attività di beneficenza e di servizio alla comunità hanno il 13% in meno di probabilità di soffrire di depressione e le persone legate all’ambiente hanno il 51% in meno di probabilità di soffrire di depressione.

Pillemer K., Fuller-Rowell T. E., Reid M. C., Wells N. M. Environmental volunteering and health outcomes over a 20-year period // Gerontologist. 2010. 50 (5).

10. OTTIMISMO

Uno studio olandese ha individuato per la prima volta la salute, l’autostima, il morale, l’ottimismo e l’ambiente sociale in 941 persone di età compresa tra 65 e 85 anni. Dopo nove anni, di quella coorte erano rimaste solo circa 550 persone. Ai partecipanti è stato chiesto di essere d’accordo o meno con frasi come, ad esempio, «sento spesso che la vita è piena di opportunità», «ho ancora molti obiettivi da raggiungere», «ho molti momenti felici nella mia vita». Gli ottimisti, ovvero coloro che erano d’accordo con tali affermazioni, vivevano più a lungo.

Un altro studio ha esaminato il rapporto tra salute e ottimismo. È emerso che tutti i tratti caratteriali positivi riducono il rischio di morte in media del 18%, e addirittura del 26% dopo i 60 anni. Un ottimista ha il 29% di probabilità in meno di morire di malattie cardiache rispetto alla media delle persone. Tuttavia, questo vale per le persone sane. Per chi è già malato, riduce il rischio solo del 2-5%.

Gli epidemiologi svedesi hanno studiato per quindici anni i dati di quasi cinquemila americani sani e con una buona istruzione per confrontare l’impatto di un atteggiamento positivo nei confronti della vita sulla sua durata. Hanno trovato una caratteristica curiosa: le persone che non sono disturbate da risentimenti e paure vivono il 25% in più rispetto alle persone in cattiva salute o con sentimenti negativi. Ma le persone senza sentimenti negativi e in buona salute hanno il 60% in meno di probabilità di morire.

Lo studio americano, guidato da un cardiologo, ha monitorato più di 97.000 donne. È emerso che le donne ottimiste avevano un rischio inferiore del 9% di contrarre malattie coronariche e del 14% di morire per qualsiasi causa. Nel frattempo, le donne che hanno scoperto un tratto caratteriale come l’ostilità cinica avevano maggiori probabilità di morire, soprattutto per malattie cardiache.

Le ragioni sono da ricercare nell’atteggiamento nei confronti della vita: le ottimiste tendono a essere più attive fisicamente e ad avere un peso inferiore, mentre le ciniche hanno maggiori probabilità di avere cattive abitudini e un’alimentazione scorretta.

11. SODDISFAZIONE DI VITA

Se si è soddisfatti di ciò che si ha, si vive più a lungo. Gli epidemiologi coreani hanno raccolto i valori dell’indice di soddisfazione della vita di duemila persone di età superiore ai 55 anni nel 1994 e li hanno poi ripresi undici anni dopo. Hanno scoperto che la soddisfazione per la vita riduceva significativamente il rischio di mortalità, soprattutto nelle donne. Uno dei motivi è che questo atteggiamento nei confronti della vita è benefico per il sistema cardiovascolare.

Kimm H., Sull J. W., Gombojav B., Yi S. W., Ohrr H. Life satisfaction and mortality in elderly people: the Kangwha Cohort Study // BMC Public Health. 2012. 12 (54).

12. VITA IN FAMIGLIA

I sociologi della Duke University in North Carolina hanno lavorato con i dati del Longitudinal Health Study, che ha seguito migliaia di americani nati tra il 1931 e il 1941.

Hanno scoperto che il matrimonio è particolarmente importante per gli uomini. Le donne tendono ad avere una cerchia sociale più ampia e quando un partner muore, gli uomini hanno un rischio di morte molto più alto delle donne.

In caso di divorzio, la mortalità aumenta del 30% per gli uomini e del 15% per le donne. Un uomo divorziato ha probabilità ancora peggiori di un vedovo!

Più tempo è passato dal divorzio, più alte sono le probabilità di morire.

Fatto strano: anche il matrimonio precoce, prima dei 26 anni, aumenta la mortalità negli uomini.

Ma il fattore più forte è quello positivo: se un uomo è sposato, aumenta notevolmente le sue possibilità di vivere a lungo, e più a lungo dura il matrimonio, meno probabilità ha di morire (ma non abbastanza per vivere per sempre, ahimè).

13. INVECCHIARE È INEVITABILE E NON FA PAURA

Anche se non è facile essere d’accordo, se si affronta la vecchiaia con serenità, si può vivere sette anni in più rispetto alle persone che la temono.

In primo luogo, è stato chiesto a 660 persone di età superiore ai 50 anni quanto fossero d’accordo con una serie di affermazioni, come ad esempio: «Con l’avanzare dell’età le cose peggiorano», «Non ho più l’energia che avevo l’anno scorso», «Più si invecchia e più ci si sente inutili», «Sono felice come quando ero più giovane», «Sto invecchiando e tutto intorno a me è migliore come pensavo».

A seconda delle risposte, i ricercatori hanno diviso le persone in gruppi: quelli che si sentivano a posto con il proprio invecchiamento e quelli che lo disapprovavano fortemente. Ventitré anni dopo, quando è sopraggiunta la morte, i ricercatori hanno riassunto i risultati. Coloro che affrontavano l’invecchiamento con serenità vivevano in media sette anni in più.

14. CAPIRE E PERDONARE

Si dice che il perdono sia un buon passo per dimenticare il passato e andare avanti. Il risentimento non comporta solo un carico emotivo, ma anche conseguenze piuttosto misurabili sulla salute. Lo scorso anno uno studio condotto da psicologi americani ha esaminato i dati di un’indagine dell’Università del Michigan sui sentimenti di persone religiose e non religiose di età superiore ai 65 anni.

È emerso che la disponibilità a perdonare gli altri riduce la mortalità e migliora la salute. I ricercatori sono riusciti a distinguere tra gli effetti del perdono incondizionato e di quello condizionato. Il perdono condizionato si ha quando si perdona chi si rende conto di ciò che ha fatto e ritiene che fosse sbagliato o criminale. Il perdono incondizionato è quello che alcuni leader religiosi amano chiedere. Come si è visto, questo tipo di perdono non ha benefici per la salute e non allunga la vita.