Non fatevi spaventare dai cigni neri

Non fatevi spaventare dai cigni neri

Come scienza indipendente, la psicologia si è separata dalla filosofia solo alla fine del XIX secolo e le prime opere sono state scritte principalmente da filosofi. Nel XX secolo la psicologia è diventata una professione rispettabile e i libri sono stati scritti da psicologi esperti.

Oggi i libri sulla natura umana non sono scritti solo da psicologi. E le composizioni più brillanti riescono ad essere autori molto lontani dalla scienza accademica. Una di queste stelle supernove è Nassim Nicholas Taleb, americano di origine libanese.

Chi è Taleb?

Questo famoso agente di cambio, i cui interessi vanno ben oltre il banale trading di borsa, è oggi forse uno degli intellettuali più noti al mondo. Ciò è indubbiamente dovuto al fatto che le strategie di cui scrive nei suoi libri hanno portato l’autore stesso alla prosperità materiale.

E, come Taleb sottolinea, le regole che funzionano in borsa funzionano anche in qualsiasi sistema abbastanza complesso in cui si presenta il fattore del caso. Il principale di questi sistemi, infatti, è la vita umana, il nostro destino con tutti i suoi alti e bassi.

Da dove viene il cigno nero?

L’ideologia del mondo pragmatico moderno è costruita su diverse premesse mitologiche. La più importante è che lo sforzo personale, la diligenza e il talento portano inevitabilmente una persona al successo. Taleb costringe a mettere in discussione questo concetto. Nel suo primo libro, Fooled by Randomness, dimostra i modi in cui il caso si è intromesso nelle vicende umane, utilizzando materiale che gli è familiare dalla sua vita professionale. Ne Il cigno nero sviluppa le sue idee in modo più profondo e più ampio.

L’idea principale è l’esistenza di «cigni neri»: eventi possibili ma non previsti da nessuno.

Tale nome deriva dalla tesi del pensatore scozzese David Hume:

«Nessun numero di cigni bianchi può essere una ragione sufficiente per concludere che tutti i cigni sono bianchi. Ma un solo cigno nero è sufficiente a confutare questa posizione».

Taleb inizia il suo libro raccontando che prima della scoperta dell’Australia, le popolazioni del Vecchio Mondo credevano che tutti i cigni fossero bianchi, e non c’è nulla di sorprendente in questa convinzione, poiché era pienamente supportata da prove visive. La scoperta del primo cigno nero è stata una grande sorpresa per gli ornitologi, ma non è questo l’aspetto più importante della storia, secondo Taleb. Essa illustra i gravi limiti della nostra capacità di imparare dall’esperienza e la fragilità della nostra conoscenza.

«Il Cigno Nero è un evento che ha le seguenti tre proprietà:

  • {è insolito e va oltre le nostre aspettative;
  • {le conseguenze di questo evento sono molto grandi;
  • nonostante la natura non casuale di questo evento, la natura della nostra mente ci induce a trovare spiegazioni che lo fanno sembrare spiegabile e prevedibile a posteriori.

Il numero ridotto di «cigni neri» spiega, secondo Taleb, quasi tutte le proprietà del nostro mondo: il successo di idee e Paesi, la dinamica degli eventi storici, la storia personale delle persone. Inoltre, secondo Nassim Taleb, con il progredire della storia, dall’età della pietra ai giorni nostri, la frequenza dei «cigni neri» aumenta e la vita diventa sempre più imprevedibile. Taleb ritiene che l’idea centrale del suo libro sia la nostra cecità nei confronti della casualità, soprattutto in relazione ai grandi eventi.

Dovremmo insegnare a un asino a parlare?

La vita è l’effetto cumulativo di diversi eventi significativi. Taleb propone un esperimento di pensiero: guardate la vostra vita ed esaminate il ruolo che in essa hanno gli eventi imprevedibili e improvvisi con conseguenze enormi. Molti cambiamenti tecnologici sono arrivati esattamente quando ve li aspettavate? Ripensate nella vostra vita ai momenti di scelta della carriera, all’incontro con un compagno di vita, al cambio di residenza, al tradimento, all’arricchimento improvviso e alla rovina: quante volte queste cose sono accadute quando le avevate programmate? Ricordate il detto. «Racconta a Dio i tuoi piani — lascia che si diverta». Ecco di cosa sta parlando.

Secondo Taleb, la logica dei «cigni neri» rende ciò che non si conosce molto più importante di ciò che si conosce. La maggior parte dei «cigni neri» si è verificata solo perché era inaspettata. L’incapacità di prevedere eventi su larga scala rende irrealistico, secondo Taleb, prevedere il corso della storia. Eppure ci comportiamo come se potessimo prevedere gli eventi storici e, ancor più, cambiare il corso della storia.

Poiché i «cigni neri» sono imprevedibili, dobbiamo adattarci alla loro esistenza piuttosto che cercare ingenuamente di prevederli. Un buon esempio di come utilizzare i «cigni neri» per i nostri scopi è la famosa storia di Khodzha Nasreddin e del suo asino. Egli non cerca di prevedere il futuro, ma sa solo che tra 20 anni accadrà un «cigno nero» che gli eviterà di dover insegnare all’asino a parlare.

E cosa c’è da imparare per noi?

Un’altra circostanza importante, secondo Taleb, è la tendenza delle persone a imparare i particolari piuttosto che i modelli generali. Cosa hanno imparato le persone dall’11 settembre 2001, si chiede Taleb? Hanno imparato che alcuni eventi determinanti per la vita sono ben al di fuori della sfera del prevedibile? No. Hanno scoperto una falla nella saggezza convenzionale che ci caratterizza? No. Allora cosa hanno imparato?

Hanno imparato regole specifiche per evitare i terroristi sugli aerei e per sorvegliare i grattacieli. Taleb propone il seguente sofisma: siamo incapaci di imparare da soli che non impariamo ciò che non impariamo. Una peculiarità della nostra mente è che impariamo i fatti, non le regole, e per questo motivo troviamo particolarmente difficile imparare le meta-regole (ad esempio, che siamo pessimi nelle regole), suggerisce Taleb.

Il libro è composto da un’introduzione e da quattro parti. All’inizio, Taleb dà la sua interpretazione della storia. La sua caratteristica principale è l’opacità. La storia appare come una scatola nera con eventi specifici in entrata e in uscita, ma le reali interrelazioni tra di essi rimangono sconosciute. Tuttavia, l’illusione di comprendere la storia è dovuta a tre motivi:

  • 1. Il mondo è molto più complesso e casuale di quanto ci rendiamo conto, eppure ci convinciamo di essere in grado di comprenderlo, ignorando ciò che consideriamo poco importante.
  • 2. Distorsione retrospettiva: percepiamo gli eventi a posteriori e attraverso la lente dei nostri pregiudizi, filtrando le informazioni importanti.
  • 3. Ipervalutazione delle informazioni fattuali: le persone sopravvalutano le informazioni e presumono che i fatti di cui sono state testimoni in passato portino a conclusioni universali sul futuro.

Quando cerchiamo di tenere conto dell’incertezza nei nostri modelli, siamo soggetti alla percezione di tunnelling, che consiste nel cercare di avvolgere l’incertezza in un guscio di teorie comprensibili. Questo ci dà un falso senso di sicurezza e ci rende più vulnerabili ai «cigni neri».

Un «cigno nero» non è solo un evento improbabile, ma qualcosa di cui non potremmo nemmeno pensare la possibilità.

La successiva fonte di illusione è la fallacia di conferma. Si tratta di quando scambiamo l’assenza di prove di qualcosa per prove di assenza, con il risultato che il cigno nero si insinua inosservato. Siamo troppo sicuri di avere ragione e troppo veloci nello scartare ciò che pensiamo possa essere facilmente smentito.

Che aspetto hanno le persone che sottovalutano i «cigni neri»? Come chi attraversa un’autostrada, dove normalmente non si verificano incidenti, con gli occhi bendati. Pensatore saggio e perspicace, Taleb non «apre gli occhi», ma suggerisce una strategia ovviamente più vincente.

Forse è un libro che è meglio leggere quando si è giovani, quando la posta in gioco è ancora posta. Tuttavia, uno sguardo nuovo sulla propria vita è sempre opportuno.