La danza dell’imitazione

La danza dell'imitazione

L’uomo non dovrebbe essere chiamato homo sapiens, ma homo imitans. Ogni volta che crede ingenuamente di fare una scelta, non fa altro che riecheggiare le tendenze. Questa peculiarità ha da tempo inquietato i ricercatori. Nel tentativo di scoprire il meccanismo del «contagio» psicologico, gli scienziati non si sono accorti di aver trovato la strada per la soluzione del problema.

NEL LINGUAGGIO DEI NEURONI

Nel 1993, Giacomo Rizzolatti cercò di pubblicare un articolo sul fatto che alcuni neuroni nel cervello dei primati (da lui chiamati «specchio», cioè riflettenti) si attivano quando si osservano i movimenti dei propri simili. Tuttavia, la rivista Nature lo rifiutò, poiché l’articolo, secondo i redattori, non era di interesse. L’autore ha insistito e il primo articolo scientifico sui neuroni specchio è stato pubblicato nel 1996 su Cognitive Brain Research. L’articolo fece scalpore nel mondo scientifico e da allora l’interesse per i neuroni specchio è cresciuto in modo esponenziale.

Giacomo Rizzolatti è un neuroscienziato italiano. Laureato all’Università di Padova, professore, dottore di ricerca, lavora all’Università di Parma come direttore dell’Istituto di Neuroscienze. Ha scoperto i neuroni specchio, che si attivano nell’uomo durante l’osservazione di un’azione.

Per studiare i neuroni specchio sono stati condotti numerosi esperimenti che hanno ripetutamente confermato che queste cellule si attivano non solo quando il soggetto compie un movimento, ma anche quando osserva la stessa azione compiuta da qualcun altro. Si è concluso che lo scopo dell’esistenza di questi neuroni è quello di comprendere le azioni degli altri. I neuroni specchio ci permettono di capire che una persona seduta accanto a noi in una sala cinematografica buia sta mangiando delle patatine fritte, anche se non possiamo vederla, ma solo sentire il suono o addirittura l’odore del cibo.

Gli scienziati hanno anche collegato la nascita del linguaggio al lavoro dei neuroni specchio. I neuroni specchio hanno permesso agli esseri umani di imitare e possibilmente comprendere i movimenti delle labbra e della lingua degli altri. Ciò è confermato dal fatto che i neuroni specchio umani sono concentrati nell’area di Broca, la stessa associata al linguaggio. Su questa base, i ricercatori italiani hanno ipotizzato che questi neuroni siano stati il fattore principale della nascita del linguaggio negli esseri umani. Secondo loro, sono diventati il primo ponte tra le persone. Osservando le azioni di un’altra persona, l’uomo primitivo le riproduceva mentalmente con l’aiuto dei neuroni specchio. I muscoli si tendevano di conseguenza, ma le azioni stesse non venivano eseguite: erano soppresse da forti impulsi di divieto. A volte, però, la tensione superava il divieto e si manifestava in un’azione «imitativa» involontaria e breve. Tale azione era il germe di un gesto che permetteva all’altro di vedere che era «compreso». Questi gesti hanno dato vita al linguaggio, il cui controllo si è concentrato nell’area in cui nell’uomo si concentrano i neuroni specchio: l’area di Broca.

Tuttavia, le azioni umane non sono solo movimenti, ma anche espressioni facciali e gesti. Indovinando il significato dei movimenti degli altri, possiamo capire il loro stato emotivo. Secondo i neurofisiologi, quindi, i neuroni specchio sono alla base dell’empatia. Gli scienziati hanno scoperto che in questo modo riproducono i sentimenti degli altri. I neuroni specchio di una persona possono attivarsi anche se osserva qualcuno che la tocca. Se vediamo qualcuno che tocca il viso o il collo di un’altra persona, inconsciamente visualizziamo mentalmente questo tocco sul nostro corpo. Questo meccanismo garantisce il successo dei film erotici e pornografici, dei thriller psicologici e dei film horror. Quando si storce il naso guardando un film d’azione, se il protagonista manca un pugno alla mascella, è il risultato dell’attivazione dei neuroni specchio.

Ma gli scienziati non si fermano qui. Attribuiscono ai neuroni specchio la funzione di «capire l’altro». Secondo questa teoria, i neuroni specchio possono spiegare la «lettura» dei sentimenti di un’altra persona. Marco Iacoboni, neurofisiologo dell’Università della California, ritiene che grazie ai neuroni specchio leggiamo letteralmente i sentimenti e le emozioni degli altri. E così facendo, riproduciamo le immagini mentali nate nell’altra testa, riflettendole. «Di fatto, i neuroni specchio incorporano in noi la mente di un’altra persona», afferma Iacoboni.

NEL REGNO DEGLI SPECCHI STORTI

È noto che le persone affette da autismo sono incapaci di provare empatia, ovvero non riescono a riconoscere le emozioni e le intenzioni degli altri. Gli scienziati hanno ipotizzato che l’autismo sia il risultato di una violazione dei neuroni specchio. Vileyanur Ramachandran, famoso neurofisiologo dell’Università della California, San Diego, ne ha addirittura trovato la conferma. Per dimostrare la disfunzione dei neuroni specchio nei bambini affetti da autismo, Ramachandran ha utilizzato l’elettroencefalogramma. Già nel 1952 è stato scoperto un ritmo cerebrale con una frequenza di 7-11 Hz, le cui onde erano simili alla lettera greca «mu». La caratteristica principale di questo ritmo, chiamato «mu-ritmo», era che scompariva ogni volta che una persona compiva un movimento arbitrario. In seguito fu dimostrato che questo ritmo scompariva anche quando il soggetto osservava un’altra persona che compiva la stessa azione. Ramachandran suggerì che la risposta di soppressione delle onde mu poteva essere utilizzata come strumento semplice, affidabile e sicuro per studiare l’attività dei neuroni specchio. Si è scoperto che nei bambini autistici, come in quelli sani, il ritmo mu è bloccato quando compiono movimenti arbitrari. Tuttavia, quando il bambino autistico osservava un’altra persona che eseguiva lo stesso movimento, non si verificava alcuna soppressione delle onde mu. Su questa base, Ramachandran ha concluso che il sistema di neuroni del comando motorio del bambino autistico è rimasto intatto, ma la funzione del suo sistema di neuroni specchio è stata compromessa.

Empatia — empatizzare consapevolmente con lo stato emotivo attuale di un’altra persona, senza perdere il senso dell’origine esterna di tale esperienza.

Alcuni scienziati ritengono che l’interruzione dei neuroni specchio possa essere la causa della schizofrenia. Una persona con una psiche sana può controllare il desiderio di ripetere le azioni di un altro, nonostante l’attivazione dei neuroni specchio. Nel caso di un difetto in questo sistema, perde la capacità di inibire i neuroni specchio e inizia a imitare costantemente le azioni degli altri. Nella pratica psichiatrica, questi sintomi sono caratteristici della schizofrenia e vengono chiamati «ecoprassia» ed «ecolalia». La schizofrenia è caratterizzata da deliri e allucinazioni: il paziente sente diverse voci. Esse possono ripetere ad alta voce i suoi pensieri, possono commentare tutte le sue azioni. Ovviamente, in questo caso c’è un errore nell’interpretazione dei neuroni specchio e la persona percepisce il suo discorso interno come il discorso di qualcun altro, esterno. Inoltre, tutti i frammenti di discorso altrui che sono entrati nella sfera della coscienza del paziente, a causa del mancato funzionamento del sistema di controllo dei neuroni specchio, iniziano a essere percepiti come il proprio discorso interno. La persona inizia a pensare che alcune forze misteriose influenzino i suoi pensieri.

Autismo — un disturbo derivante da un alterato sviluppo cerebrale e caratterizzato da deficit marcati e completi nell’interazione sociale e nella comunicazione, nonché da interessi limitati e comportamenti ripetitivi.

ILLUSIONE DI RIFLESSIONE

Tuttavia, le ardite ipotesi di alcuni ricercatori vengono infrante dalle obiezioni di altri. Gli scienziati scettici sostengono che la funzione del neurone è solo quella di riconoscere, ma non di «rispecchiare».

In effetti, non ci sono ancora ricerche che dimostrino che i neuroni specchio siano necessari per l’empatia — e c’è ragione di credere che l’empatia sia possibile anche senza di essi. Molti pazienti cerebrolesi che non riescono più a parlare sono ancora in grado di capire il linguaggio altrui, e chi ha difficoltà a esprimere le proprie emozioni continua a percepire quelle degli altri.

Ecco un’altra valida obiezione. Nell’esperimento di Rizzolatti, i neuroni si attivavano solo quando le scimmie del test vedevano azioni con noci familiari. Allo stesso tempo, non è stata osservata alcuna attività neurale quando gli scienziati hanno cercato di imitare azioni senza l’oggetto principale dell’associazione — le noci. Questa osservazione dimostra che la scimmia semplicemente non capiva cosa stava succedendo. In altre parole, l’attività neurale delle cellule specchio può essere osservata nel cervello dei primati solo quando il soggetto capisce cosa sta accadendo.

Ad esempio, se una persona non ha idea di diventare un terminator, quando guarda un film in cui il protagonista si trasforma in un terminator, i suoi neuroni specchio saranno silenziosi. Tuttavia, quando il protagonista inizia a mangiare una mela, le cellule specchio si attivano. Pertanto, i neuroni specchio sarebbero correttamente chiamati neuroni di riconoscimento. In altre parole, è impossibile imparare cose nuove, compreso il linguaggio, solo attraverso l’attivazione dei neuroni specchio. In questo caso, sorge la domanda: le cellule specchio sono davvero alla base dell’attività imitativa umana?

Le possibilità dei neuroni specchio rimarranno probabilmente un mistero da svelare per molto tempo, su cui lavoreranno centinaia di migliaia di scienziati in tutto il mondo. In ogni caso, il risultato dovrebbe essere impressionante, sia che si tratti di una completa disillusione nei confronti di queste cellule «alla moda», sia che si tratti di dotarle di un potere illimitato sulla vita umana.