Immaginare il futuro. La teoria dei neuroni specchio

Immaginare il futuro. Sulla teoria dei neuroni specchio

La teoria dei neuroni specchio è stata criticata per le sue conclusioni troppo globali. I sostenitori di questo concetto ritengono che i neuroni specchio siano i creatori della nostra civiltà e la causa dell’autismo, anche se non si sa abbastanza su questi neuroni e la ricerca è minima. E mentre intorno a un argomento scientifico così «caldo» si spezzano le lance, guardiamo la situazione da un altro punto di vista.

La teoria afferma che quando, ad esempio, diamo un calcio a un pallone, attiviamo i neuroni motori. Quando non ci muoviamo, ma guardiamo una persona che calcia un pallone, si attivano gli stessi neuroni, anche se in misura minore. È interessante notare che quando immaginiamo semplicemente noi stessi o qualcun altro che calcia il pallone, nel cervello accade la stessa cosa.

Studi condotti su atleti professionisti hanno dimostrato che la visualizzazione dei movimenti motori funziona. Sì, è davvero possibile visualizzare se si calcia un rigore o si fa un salto in alto senza alzarsi dalla sedia, e le proprie capacità in queste azioni miglioreranno quando si eseguiranno effettivamente. Ci sono alcune regole da seguire. Si devono visualizzare solo i movimenti eseguiti con successo. Se si visualizzano gli insuccessi, i risultati reali non potranno che peggiorare. Un’altra cosa: la visualizzazione deve essere necessariamente abbinata alla pratica.

Potete fare un semplice esperimento: immaginate di scrivere una frase con la mano non dominante. La velocità con cui riuscirete a farlo nella vostra immaginazione sarà altrettanto lenta e le vostre azioni altrettanto goffe che nella realtà! Se vi ponete l’obiettivo di imparare a scrivere con questa mano, man mano che imparate, le vostre azioni diventeranno più facili e di successo, sia sulla carta che nella vostra immaginazione. Quando visualizziamo, utilizziamo le stesse parti del cervello che sono impegnate quando compiamo azioni fisiche.

STORIE DELL’ORRORE UTILI

Una capacità così incredibile non può rimanere non rivendicata dal cervello: è troppo bella. Ecco perché i nostri sogni, secondo alcuni studi, sembrano essere proprio simulazioni di comportamenti in situazioni non ovvie. Questa simulazione ci sembra reale nei nostri sogni e possiamo tranquillamente esercitarci a cercare il comportamento giusto. Almeno la metà di tutti i nostri sogni sono simulazioni e il 20% sono messe in scena di eventi minacciosi in cui il nostro cervello può considerare diverse opzioni per uscire da una situazione di crisi. Alcuni sogni si concludono con un fallimento, instillando in noi paura e terrore: si tratta di un’opzione di uscita non riuscita che tuttavia ci fa capire qualcosa di importante.

L’utilità della simulazione mentale dipende anche dall’esperienza nel campo che la persona immagina. Per esempio, i giocatori professionisti di hockey studiati in uno studio differiscono in modo significativo nella simulazione di situazioni legate all’hockey rispetto alle persone che lo conoscono solo per sentito dire. È possibile diventare un buon giocatore solo guardando i giocatori di hockey in TV o allo stadio? Oggi non ci sono prove in tal senso. Ma anche un po’ di esperienza nella pratica di qualsiasi abilità può rendere più efficace la simulazione.

CATTURARE AL VOLO!

In uno studio, ad esempio, le persone hanno prima abbinato le immagini alle parole. Hanno potuto vedere parole come «spazzolone», «spazzola», «bottiglia» e le loro immagini corrispondenti. Inoltre, gli oggetti sulle diapositive venivano ripresi da lati diversi: a un soggetto veniva mostrato uno spazzolino da denti in orizzontale, all’altro in verticale. Dopodiché, i soggetti sono stati distratti per venti minuti e hanno mostrato delle frasi sul monitor, una parola per diapositiva. I partecipanti dovevano premere un pulsante per passare alla parola successiva. Dovevano decidere il più rapidamente possibile se la frase che stavano vedendo era significativa.

Immaginate: venti minuti fa, una persona ha visto per un secondo l’immagine di uno spazzolino da denti in posizione verticale e poi ha letto la frase: «Zia Rosa ha trovato lo spazzolino sul pavimento del bagno». Immediatamente si è attivata una simulazione mentale: mentre leggeva o ascoltava la frase, il soggetto immaginava lo spazzolino al volo. E quando arrivava alle parole «sul pavimento», il suo cervello gli diceva che lo spazzolino giaceva in orizzontale. Ma venti minuti prima lo aveva visto sul vetrino in posizione verticale. Allo stesso tempo, il cervello ha rilevato la discrepanza e ha iniziato a modificare l’immagine immaginaria. Tutti i partecipanti a cui sono state mostrate le immagini non corrispondenti hanno reagito con ritardo e non hanno determinato immediatamente se la frase fosse logica.

Per capire il mondo, immaginiamo costantemente ogni oggetto che vediamo, ogni suono che sentiamo e ogni parola che leggiamo. Nella simulazione, tutto avviene nello stesso modo in cui avviene nella realtà. Provate, mentre camminate, a immaginare di essere in sella a una bicicletta mentre pedalate. Non riuscirete a farlo bene nello stesso momento. L’azione reale e quella immaginata inizieranno a contendersi le stesse regioni del cervello.

ATTRAVERSO LA REALTÀ

Nel 1910, Mary Cheves West Perkey, giovane psicologa della Cornell University, organizzò un curioso esperimento. Chiese ai partecipanti allo studio, guardando lo schermo del proiettore, di cercare di visualizzare vari oggetti: una banana, un’arancia, un pomodoro, una foglia d’albero. All’insaputa dei partecipanti, gli psicologi hanno proiettato sullo schermo, dall’altra parte, una macchia di forma e colore adeguati: oblunga e gialla, come una banana, o rotonda e arancione, come un’arancia. La macchia, tuttavia, era a malapena riconoscibile.

Con grande sorpresa, la banana è apparsa talvolta in posizione verticale, anche se i soggetti la immaginavano in posizione orizzontale. E invece di una foglia d’acero, l’immaginazione disegnava una foglia di olmo. Tutti i partecipanti credevano che ciò che vedevano sullo schermo fosse frutto della loro sola immaginazione, non rendendosi nemmeno conto che l’immagine fittizia era sovrapposta al punto realmente visto.

Negli anni Settanta, ripetendo l’esperimento di Perky, i ricercatori (Segal, 1972) chiesero alle persone di immaginare una silhouette di New York mentre proiettavano un cerchio rosso su uno schermo così debole che nessuno poteva vederlo. Alcune persone hanno immaginato New York durante il tramonto.

Il mondo immaginario e quello reale possono talvolta sovrapporsi a nostra insaputa. A volte ciò che immaginiamo è più reale di ciò che vediamo realmente.

Segal S. J. Assimilazione di uno stimolo nella costruzione di un’immagine: l’effetto Perky rivisitato // The function and nature of imagery / P. W. Sheehan (ed.). New York : Academic Press, 1972. P. 203-230.

Perky C. W. An experimental study of imagination // American Journal of Psychology. 1910. 21. 422-452.

Ma possiamo camminare e cantare, e inoltre lanciare una palla con una racchetta da tennis. Da tempo gli scienziati non riescono a capire perché parlare al telefono, anche con un altoparlante, abbia un effetto così profondo sulla guida. Sembrerebbe che la guida richieda principalmente movimenti di mani e piedi e una buona vista, mentre parlare richiede udito e movimenti della bocca. L’indizio si è rivelato semplice: molto è influenzato dall’argomento della conversazione. Se si tratta di aspetti spaziali o visivi, la guida è compromessa. Supponiamo che al telefono vi venga chiesto di decidere cosa fare per una porta della villetta. In quel momento, il vostro cervello immagina una dacia, una porta striminzita, e inizia a utilizzare le risorse di quelle regioni coinvolte nel processo di guida.

È stato riscontrato che le persone con funzioni motorie compromesse hanno una comprensione più scarsa dei movimenti altrui. Per esempio, alcuni malati di Parkinson hanno una comprensione più scarsa dei verbi e i malati di demenza hanno una comprensione più scarsa dei nomi che corrispondono ai loro problemi. Altri non riescono a valutare visivamente il peso delle scatole che una persona sta sollevando. Ciò è dovuto a una limitazione fisica nell’immaginare tali azioni — perché per capirle è necessario attivare la regione del cervello interessata. Alcuni scienziati ipotizzano che forse, insegnando le parole, si possa migliorare la condizione di questi pazienti.

IN UN MONDO DI ZOMBIE E UNICORNI

Oggi è relativamente facile individuare patologie pericolose a livello sociale. Per esempio, quando si mostrano immagini che ritraggono emozioni negative di bambini, è possibile, utilizzando dati biometrici, capire se lo spettatore prova le stesse emozioni e sperimenta l’empatia. In alcune persone, che possono essere definite sociopatiche, questa capacità è fisicamente limitata: il loro cervello non riesce ad attivare le regioni rilevanti per comprendere le esperienze degli altri.

Quando sviluppiamo la nostra immaginazione ricordando eventi passati o leggendo libri di narrativa, iniziamo a capire meglio il mondo che ci circonda. Per esempio, il mondo di Fenimore Cooper attiva il sistema visivo per vedere l’indiano congelarsi e confondersi con l’albero quando avvista il cervo, il sistema uditivo per sentire la corda dell’arco scricchiolare silenziosamente e il sistema olfattivo per sentire l’odore dei funghi nella foresta autunnale. Anche la corteccia motoria si attiva, come se si stesse impugnando un arco con la corda tirata.

AUTORIFLESSIONE

La scoperta dei neuroni specchio è rivoluzionaria. Dimostra che in passato eravamo tutti collegati in un unico insieme. Grazie a ciò, una persona può riconoscere le intenzioni di un’altra e coordinare le proprie azioni con quelle degli altri. Questa caratteristica crea la base della società e non dipende dalla nazionalità, dallo status sociale, da eventuali credenze. La teoria dei neuroni specchio aiuta a capire che è più naturale per il cervello concentrarsi non sul passato, ma sul movimento verso il futuro prossimo. E questo cambia la prospettiva della psicoterapia. Così, quando lavoro con un cliente, inizio a concentrarmi su ciò che la persona sta cercando di fare e in cui sta fallendo, piuttosto che su ciò che ha sbagliato in passato. Ne ho parlato in modo più approfondito nel mio libro Presente per il futuro, che è stato recentemente tradotto in russo. Viviamo per il futuro.

Margherita SPANIOLO LOBB, terapeuta della Gestalt, direttrice dell’Istituto Italiano Gestalt

La nostra immaginazione ha molte possibilità diverse. Ogni secondo cerchiamo di capire il mondo che ci circonda. Non ci riusciamo in quei momenti in cui non riusciamo a visualizzare un’immagine di ciò che sta accadendo. E questo è sorprendente, perché possiamo anche immaginare oggetti inesistenti: unicorni, zombie vegetariani o cupidi dalle guance rosee.

Oltre a comprendere il presente, la nostra immaginazione ci prepara per il futuro, dove trascorreremo il resto della nostra vita. Lo psicologo di Harvard Daniel Gilbert ha osservato (Gilbert, 2006): «La più grande conquista del cervello umano è la sua capacità di immaginare oggetti ed episodi che non esistono nel mondo reale, e questa capacità ci permette di pensare al futuro». Come ha detto un filosofo, il cervello umano è una macchina per anticipare, e la creazione del futuro è il lavoro più importante che svolge».

Letteratura

Bergen B. K. Più forte delle parole: la nuova scienza di come la mente crea il significato. New York : Basic Books, 2012.

Bosbach S., Cole J., Prinz W., Knoblich G. Inferire l’aspettativa di un altro dall’azione: il ruolo della sensazione periferica // Nature Neuroscience. 2005. 8. 1295-1297.

Gilbert D. Inciampare nella felicità. New York : Alfred A. Knopf, 2006.

CONTROLLO COMPORTAMENTALE

Migliaia di esperimenti dimostrano quanto sia difficile rinunciare a ricompense immediate a favore di benefici a lungo termine. Alcune persone vogliono fumare qui e ora, rendendosi conto degli enormi danni futuri. Altri ricorrono al credito al consumo a tassi di interesse mostruosi. Altri ancora non riescono a resistere a cibi allettanti e ricchi di calorie.

Un recente studio condotto da scienziati francesi ha rivelato le ragioni di questo comportamento. Gli psicologi hanno offerto ai partecipanti un sacchetto di patatine qui e ora o una cena su una barca da diporto a Parigi tra un mese, 12 euro ora o 54 euro tra un mese, e molte altre opzioni allettanti. Le tentazioni immediate venivano mostrate sotto forma di immagini, mentre i premi futuri erano visualizzati solo come testo sullo schermo. Mentre i partecipanti decidevano, il loro cervello veniva scansionato con uno scanner tomografico.

È emerso che «le ricompense immediate possono essere percepite dai nostri sensi, mentre quelle future richiedono il lavoro dell’immaginazione». E la capacità di immaginare il futuro dipende dall’attività dell’ippocampo, la struttura cerebrale che controlla i processi di memoria.

Cosa bisogna fare per mantenere la memoria in ottime condizioni? Attività fisica e mentale, alimenti favorevoli all’ippocampo e controllo dello stress. Questo semplice kit vi darà la capacità di immaginare il futuro in modo colorato e il potere di controllare i comportamenti impulsivi.

Lebreton M., Bertoux M., Boutet C., Lehericy S., Dubois B., Fossati P., Pessiglione M. Un ruolo critico dell’ippocampo nella valutazione dei risultati immaginati // PLoS Biology. 2013. 11 (10).