Il malato immaginario

Il paziente immaginario

Per molto tempo sono stato malato. O meglio, pensavo di esserlo. Un giorno, a pranzo, il mio braccio ha ceduto. «È un ictus», informai con calma il mio compagno. Un’altra volta (credo fosse al matrimonio di qualcuno) ebbi improvvisamente un battito cardiaco accelerato, e mi precipitai dal cardiologo presente, per mia fortuna, tra gli invitati con le parole: «Aiuto, non sento il polso!».

Se avevo il naso che cola o il mal di gola, era sicuramente il segnale di un tumore al cervello. Ogni accenno di nodulo mi diceva che si trattava di cancro, naturalmente, e ogni sintomo era sufficiente per una malattia così bella come il lupus. Le mie malattie «di dovere» erano il falso croup, la glicemia bassa, il prolasso della valvola mitrale e, naturalmente, la dysbacteriosis e la clamidia.

Gli amici erano sempre pronti ad ascoltare il racconto più dettagliato dei miei disturbi e si affrettavano a raccontarmi i loro. Era probabile che rabbrividissero quanto me alle parole «virus», «infezione» e «biopsia».

MALATTIA IMMAGINARIA

Gli esperti affermano che quasi la metà dei pazienti si rivolge a loro lamentando ogni sorta di malattia che non ha assolutamente alcun fondamento. Quanto tempo prezioso impiegano con i medici, ed è impossibile immaginare quanto denaro viene speso ogni anno per esami inutili. Quanta salute viene sprecata in esami e interventi chirurgici inutili. Ma se cercate di balbettare che la loro sofferenza è immaginaria, diventerete il loro più acerrimo nemico. Non riuscirete mai a convincerli che l’ipocondria è una malattia della mente, non del corpo. Una mia conoscente è costantemente alla tortuosa ricerca delle proprie malattie, e la direzione di questa ricerca cambia periodicamente. I suoi disturbi immaginari possono riguardare la ginecologia, l’intestino o semplicemente il mal di gola. Da bambina rimase scioccata dalla scena di un film in cui un uomo moriva soffocato dopo aver ingoiato il tappo di una bottiglia. «Mi sembrava di avere un pezzo di vetro incastrato in gola», ricorda. — Da allora, sono terrorizzata dall’idea di soffocare: inizio subito a pensarci e immagino di soffocare senza nessuno intorno.

Ci sono ipocondriaci che si fissano su una cosa. Un’altra donna che conosco ha una psicosi per lo stato del suo seno. L’idea che debba essere esaminato con urgenza le viene in mente nei posti più inopportuni. Una volta, dopo aver letto articoli di medicina, lo ha fatto in metropolitana: «Ho messo la mano sotto la camicetta e, spingendola sempre più in là, ho schiacciato sempre più il seno, che ha cominciato a farmi davvero male. Dio, era orribile. Mezza terrorizzata, saltai fuori alla stazione più vicina e mi precipitai al piano di sopra».

PAZIENTI DIFFICILI

Hanno sempre un’anamnesi e un mucchio di note a corredo, sono quasi sempre spaventati e sono quasi impossibili da eliminare. Un medico che conosco ha raccontato una storia del suo studio: «Molti anni fa ho curato una paziente di 70 anni per… sifilide, che non aveva. Circa 30 anni prima aveva avuto una relazione amorosa a una festa. Poi aveva letto su qualche rivista che i sintomi potevano comparire decenni dopo, e per tutto questo tempo li aveva aspettati, preparandosi ad affrontare la malattia in piena regola».

Probabilmente tutti hanno avuto un attacco di ipocondria almeno una volta nella vita. Ad esempio, dopo aver appreso che uno dei vostri parenti ha avuto un infarto, non riuscite a liberarvi del formicolio al petto per diverse settimane. Oppure, nella prossima serie TV preferita, il medico, sulla base dell’unico sintomo — il mal di schiena — ha dato alla protagonista una diagnosi terribile: «cancro all’utero». Ed ecco che state già ascoltando attentamente i vostri sentimenti.

Ebbene, se leggete con particolare attenzione le riviste femminili, allora con regolarità una volta al mese potete tranquillamente registrarvi in tutti i «gruppi a rischio». Il più delle volte le paure delle ipocondriache riguardano il cuore, il tratto gastrointestinale, gli organi sessuali e il cervello.

FRUTTO DI UNA MENTE INFIAMMATA

Oggi la medicina interpreta l’ipocondria in modo più ampio come depressione o sindrome d’ansia. Si ritiene che alcuni pazienti siano geneticamente predisposti ad essere isterici nei confronti della propria salute, mentre in altri è il risultato di paure infantili. Se un bambino si sente solo e non protetto, può crescere debole e vulnerabile. Ma allo stesso tempo, i bambini che sono circondati da cure eccessive, abituati ad avere ogni disturbo esaminato e segnalato per un intervento urgente, possono adottare lo stesso modello quando diventano adulti.

I sociologi ritengono che le origini dell’ipocondria siano radicate nello status sociale di una persona. Gli psicoterapeuti ritengono che le classiche vittime di questa «malattia» siano le persone che non riescono a controllare la propria vita, cioè le persone con scarsa autostima. E anche coloro che reprimono i propri sentimenti.

Secondo una teoria, gli ipocondriaci sono eccessivamente sensibili agli stimoli esterni (per esempio, al rumore). La concentrazione sui propri problemi spegne i sistemi di regolazione vitali del cervello, facendo sì che gli ipocondriaci soffrano di disagi fisici molto più di altre persone. È facile liberarsi di questo effetto collaterale dell’ipocondria: lo yoga, le tecniche di respirazione profonda o qualsiasi altra pratica che distragga dallo studio incessante del proprio corpo possono aiutare. È molto più difficile curare la malattia in sé, soprattutto perché l’ipocondriaco non vuole essere curato dalle sue paure ingiustificate e dallo stato di iperfissazione sulla propria salute.

Di solito il medico, avendo ricevuto un altro risultato negativo dopo un numero spropositato di esami, decide di parlare con il paziente e di spiegargli che non si tratta della malattia, ma del suo stesso atteggiamento pessimistico nei confronti della vita. Dopo questo colloquio, di solito viene suggerito di sottoporsi a un ciclo di terapia speciale. Tuttavia, come dimostra la pratica, gli ipocondriaci incalliti non ascoltano i consigli di nessuno ed è molto difficile dissuaderli. Anche dopo aver ammesso a malincuore l’assenza di malattia e aver lasciato uno studio, vanno subito a cercare «sostegno» in un altro.

Così, dopo aver vissuto una buona dozzina di anni in attesa della morte, esaurendo se stessi e i medici, molti finiscono per perdere interesse nei loro problemi. Qualcuno si vergogna delle paure isteriche, qualcuno si rende finalmente conto di quanto tempo o denaro siano stati sprecati. C’è anche chi viene fatto uscire dallo stato di ipocondria non da malattie immaginarie ma reali.

Una volta una giovane donna mi ha confidato che i suoi tumori immaginari sono scomparsi subito dopo che a sua madre è stata diagnosticata una grave forma di cancro.

Recentemente, mentre preparavo questo articolo, mi è capitata una ricaduta nell’ipocondria. È stata innescata dalla voce di un medico che elencava pazientemente i segni di un’altra grave malattia in un programma televisivo. Il mio cuore batteva all’impazzata, mi sudavano i palmi delle mani, mi girava la testa, ma non perché i miei sintomi corrispondessero a quelli elencati dal medico. Mi sentivo male al pensiero che fino a poco tempo fa il mio passatempo preferito era leggere riviste mediche e letteratura scientifica speciale.

Ora tutto è alle spalle e posso assolutamente dire: chi sa tutto sui reni e sulla tiroide è degno di rispetto, ma ancora di più lo è chi può indicarvi in modo inequivocabile dove si trovano la milza e i dotti biliari. Ma solo a una condizione: se tutto questo è davvero necessario dal punto di vista medico.

Vitaly Minutko, MD, PhD, psicoterapeuta L’ipocondria è un ampio gruppo di disturbi in cui si distinguono i disturbi di personalità e i disturbi nevrotici. Spesso sono vicini tra loro e si sviluppano in modo piuttosto dinamico. Un tempo veniva chiamata psicopatia. L’ipocondria si sviluppa passando attraverso alcuni stadi: astenico, quando la persona avverte un aumento della stanchezza e dell’irritabilità, e depressivo, quando la persona si trova in uno stato depressivo per lungo tempo. L’ipocondria è difficile da trattare con la psicoterapia, poiché a volte sono necessarie 25-30 sedute con un paziente per aiutarlo davvero. I medici e talvolta gli psicologi spesso sottovalutano i disturbi di questi pazienti e non sempre li trattano con la giusta attenzione. È necessario effettuare una visita medica molto approfondita del paziente per escludere le malattie che possono nascondersi sotto la «maschera ipocondriaca», sotto la quale a volte si nascondono anche condizioni depressive.

Dossier

L’ipocondria è un disturbo nervoso in cui, nelle persone fisicamente sane, profondi conflitti mentali e paure radicate si esprimono sotto forma di ossessioni per la malattia. Il primo tipo di questa condizione è la sindrome ipocondriaca: paura o fiducia ossessiva nella presenza di una malattia grave. Con essa è più facile combattere — dopo un esame approfondito, non confermando la diagnosi che ci si è posti, la paura, naturalmente, rimane, ma alla mania, fortunatamente, il caso non arriva. Il secondo tipo di ipocondria porta a veri e propri disturbi fisici, e i sintomi possono comparire dopo vent’anni: stanchezza, vertigini, dolori e crampi allo stomaco, diarrea, disturbi sessuali e problemi con il ciclo mestruale. Anche se questi sintomi non sono fittizi, non hanno una spiegazione medica e, secondo le statistiche, questi disturbi sono molto più frequenti nelle donne. Inoltre, le donne si rivolgono ai medici più spesso degli uomini e le loro azioni sono molto più spesso qualificate come isteria. In alcuni casi, il disturbo ha un obiettivo specifico. Ad esempio, una donna che teme di rimanere sterile può lamentare dolori al basso ventre o addirittura avvertire segni di gravidanza. Ma nella maggior parte dei pazienti immaginari, i segni di malattie inesistenti sono appena percettibili. Scompaiono e poi compaiono, cambiando continuamente. Le consultazioni con i medici e gli esami supplementari hanno bisogno dell’ipocondriaco come dell’aria. E nell’attesa dei risultati, si gode il suo «sogno», giocando inconsciamente al gioco