Il dialogo invisibile nella vostra testa

Il dialogo invisibile nella testa

I libri di saggistica non sono spesso discussi su Internet. Una discussione sorta qualche tempo fa su alcuni blog a proposito di questo libro lo ha portato alla nostra attenzione.

Questo libro parla di come le persone prendono le decisioni e di dove viene tracciata la linea che separa una buona decisione da una cattiva. Nell’esaminare il ruolo del cervello in questo difficile processo, Jonah Lehrer dedica molta attenzione alla critica della teoria tradizionale secondo cui il processo decisionale è uno scontro tra ragione e sentimento, «con la ragione che il più delle volte prevale».

Descrivendo il processo decisionale, l’autore presta grande attenzione al ruolo delle emozioni in questo processo. Sostiene che le emozioni aiutano il cervello a prendere le decisioni giuste in situazioni difficili. Esse permettono al cervello di scegliere tra le informazioni disponibili quella più adatta a una particolare situazione. La ragione senza emozioni è impotente.

L’autore del libro ha la capacità di scrivere con semplicità su argomenti complessi legati all’attività del cervello umano. Si scopre che c’è persino una zona speciale, chiamata dai neurobiologi «Oh, merda!», che è responsabile del rilevamento degli errori. Tutti i risultati degli errori umani o, al contrario, le improvvise sensazioni positive vengono prontamente registrate dalle cellule necessarie del nostro cervello e ulteriormente utilizzate per riflettere meglio la realtà. Tutto questo avviene grazie all’attività della molecola della dopamina, che aiuta il nostro cervello ad assimilare le informazioni che una persona non riesce a comprendere a livello cosciente.

Pur elogiando il ruolo delle emozioni nel processo decisionale, Lehrer cerca di mostrare al lettore il loro ruolo nell’attività del nostro cervello come un processo complesso e diversificato. Pertanto, nella conclusione di uno dei capitoli del libro segue una tesi del genere: «Ma le emozioni non sono impeccabili. Sono lo strumento più importante della cognizione, ma anche gli strumenti più utili non possono risolvere tutti i problemi».

La storia del ruolo della dopamina nel cervello umano è uno dei temi principali del libro. Nel terzo capitolo viene descritto un caso curioso. Un paziente a cui è stato diagnosticato il morbo di Parkinson inizia ad assumere uno speciale farmaco dopaminergico e sotto la sua influenza diventa dipendente dal gioco d’azzardo — un giocatore d’azzardo. Il ruolo dei neuroni della dopamina nello sviluppo della dipendenza umana dal gioco d’azzardo è molto grande. Quando una persona gioca alla macchinetta, infilandovi gettone dopo gettone, i suoi neuroni cercano di decifrare il programma incorporato nella macchinetta. Vogliono capire il gioco, decodificare la logica della fortuna, trovare schemi che prevedano una grossa vincita. In questo stato, una persona diventa come una scimmia che cerca di prevedere la comparsa della prossima banana o di una porzione di succo di frutta.

Ma c’è un problema: i neuroni cerebrali della dopamina sono eccitati da ricompense previste (si eccitano di più quando appare una banana o un succo di frutta dopo un forte suono che lo annuncia), ma sono ancora più eccitati da ricompense inaspettate. La gioia in quest’ultimo caso è molte volte più forte rispetto alle ricompense di cui si può prevedere la comparsa. Come si vede, più la ricompensa è inaspettata, più è deliziosa. In questo caso, la dopamina ha il suo scopo: far sì che il cervello presti attenzione a stimoli nuovi e possibilmente importanti. Quando si gioca alle slot machine o al casinò, questa inaspettata ondata di dopamina significa che la persona ha appena vinto una certa somma di denaro.

Nella maggior parte dei casi, il cervello di una persona dipendente dal gioco d’azzardo è ancora in grado di gestire la dipendenza. Il cervello si riorganizza rapidamente e comincia a capire quali eventi prevedono una ricompensa piacevole, e i neuroni della dopamina smettono di rilasciare tante sostanze chimiche biologicamente attive come prima. È così che inizia il processo di recupero dalla dipendenza dal gioco d’azzardo.

L’autore presta attenzione alla ricerca di fenomeni psicologici come la «fortuna» e la presenza di una «mano fortunata» negli atleti. Anche in questo caso, giocano un ruolo gli stessi neuroni della dopamina che, svolgendo la loro funzione di predizione degli eventi, rendono gli atleti così fiduciosi in determinati periodi. Allo stesso tempo, racconta di un altro esperimento psicologico che ha dimostrato che nella pallacanestro i migliori lanciatori sono quegli atleti che credono che oggi non sia la loro giornata.

L’autore non passa sotto silenzio un tema così importante come quello delle borse. Naturalmente, gli eventi che vi si svolgono lo interessano come un altro esempio di come le persone prendono le decisioni. A questo proposito, descrive in modo curioso un esperimento condotto su investitori finanziari di Wall Street. A un gruppo di agenti di borsa è stata data la stessa somma di denaro e gli è stato chiesto di investirla in determinate attività in situazioni che riproducevano boom e bust del passato. Gli scienziati hanno scoperto che le persone prendevano decisioni di investimento sotto l’influenza degli stessi neuroni della dopamina. Tuttavia, la borsa è un meccanismo del tutto imprevedibile che la dopamina non può svelare.

Il libro menziona anche il ruolo di diverse parti del cervello, una delle quali è responsabile delle emozioni positive immediate, mentre l’altra è in grado di spingere una persona a prendere decisioni razionali. Il ruolo di queste parti del cervello è esemplificato dal modo in cui le persone decidono di fare acquisti. In un caso, si tratta di acquisti che facciamo immediatamente, sotto l’influenza di un impulso emotivo spontaneo. In questa situazione, i neuroni della dopamina che già conosciamo e che desiderano una gratificazione immediata ci spingono a prendere decisioni su acquisti poco redditizi (utilizzo di carte di credito costose). Nell’altro caso, si tratta di rimandare l’acquisto a una data successiva, quando potremo permettercelo senza ricorrere alla carta di credito. Qui entrano in gioco le aree del cervello associate alla pianificazione razionale, come la corteccia prefrontale.

Anche il ruolo del giudizio umano nel processo decisionale è molto, molto significativo. Il libro vi dedica due capitoli, la cui idea principale può essere riassunta come segue: un’idea razionale, priva dell’influenza delle emozioni, può in alcuni casi portare benefici inestimabili. Il concetto di «razionalità» è piuttosto complesso. Nel nostro cervello esiste una rete di parti razionali, centrata nella corteccia prefrontale. Se non fosse per queste escrescenze di materia grigia e bianca, non potremmo nemmeno immaginare la razionalità, né tantomeno comportarci secondo le sue raccomandazioni.

Ma il capitolo più interessante e inaspettato del libro è il settimo, che descrive non il ruolo delle emozioni o della razionalità, ma il processo decisionale stesso come uno scontro tra le due. Tutte le decisioni che prendiamo sono il risultato di discussioni invisibili che hanno luogo nella corteccia cerebrale.

L’autore ritiene che una persona non debba avere paura di accettarsi così com’è, guardando nella «scatola nera» del suo cervello. Questo aiuterà a valutare le proprie carenze e i propri talenti, nonché a identificare i punti di forza e di debolezza.