I sei sensi del cactus

Шесть чувств кактуса

Шесть чувств кактуса

Gli alberi urlano quando vengono tagliati, le cipolle piangono sul tagliere e alle viole piace ascoltare Beethoven? Le piante hanno emozioni e possono provare dolore e gioia? Cosa sappiamo di questo aspetto della loro vita?

LA PERCEZIONE SENSORIALE NELLE PIANTE

La vista

Sebbene le piante non abbiano occhi, possono vedere il mondo che le circonda. Monitorando costantemente lo spazio visibile intorno a loro, capiscono quando un albero vicino inizia a crescere, bloccando la loro luce. Le viole «sentono» quando si sposta un vaso da un posto all’altro. Le piante non vedono il mondo come lo vediamo noi, non hanno un cervello o un sistema nervoso per interpretare la luce in immagini, ma vedono la luce in modi che noi non possiamo immaginare. Le piante hanno fotorecettori che captano la luce in un’ampia gamma. I tulipani in un vaso possono capire la differenza tra quando ci si avvicina a loro e se si indossa un vestito rosso o blu.

Olfatto

Le piante hanno un sistema olfattivo: non solo emettono odori, ma ne percepiscono anche alcuni e reagiscono ad essi. Così, se volete che un avocado maturi più velocemente, dovreste metterlo in un sacchetto scuro insieme a una banana matura. Gli antichi egizi, per far maturare i fichi spennati, ne rompevano uno.

Il ricercatore Frank Denny ha scoperto che l’etilene, una molecola che alcune piante, come il limone, odorano in quantità minime (una parte su cento milioni), è all’opera in questi casi. Si è scoperto che i frutti possono emettere questo odore e recepirlo, influenzandosi a vicenda. Per esempio, le arance su un albero negoziano con l’etilene per maturare insieme. Questa capacità serve probabilmente a permettere ai frutti di maturare contemporaneamente e, quando necessario, ad accelerare quelli in ritardo.

Quando un albero viene attaccato dai bruchi, le foglie degli alberi vicini presentano una maggiore concentrazione di fenolo e tannino, che i bruchi non gradiscono affatto. Gli scienziati hanno scoperto questo fenomeno controllando che gli alberi vicini non fossero collegati da radici o rami che si toccavano. Queste osservazioni sono state confermate sperimentalmente. È emerso che l’odore emesso dalle foglie danneggiate è principalmente per la pianta stessa, e il fatto che venga «annusato» dall’albero vicino è solo un «origliare».

Sensazioni tattili

Le piante percepiscono il tatto e rispondono ad esso. Alcune di esse sono semplicemente poco attraenti. Per esempio, un cetriolo spigoloso è dieci volte più sensibile della pelle umana e, se lo si tocca un po’, inizia subito ad avvolgersi intorno agli oggetti vicini. Quando un insetto atterra su una trappola di Venere, le due metà della foglia collassano in meno di 100 millisecondi. Le cilia si intrecciano e diventa impossibile anche per una piccola e sfortunata rana aprire la foglia dall’interno. Un succo carico di enzimi viene quindi erogato e inizia a digerire la vittima.

In alcune piante, quasi il 2% del genoma è responsabile della produzione di una proteina coinvolta in un comportamento chiamato risposta al tatto. È così che le piante percepiscono il vento, la pioggia e il tocco degli esseri viventi e reagiscono a questi tocchi. È stato scoperto che le piante hanno meccanorecettori come quelli dell’orecchio umano. Questo significa che le piante possono sentire?

L’udito

Per qualche motivo, è l’effetto della musica sulle piante che ha catturato l’immaginazione degli appassionati di metafisica. Per esempio, i suoni indiani e della natura hanno accelerato la germinazione dei semi di zucchino rispetto ai semi germinati nel silenzio più assoluto. Nessun altro laboratorio è stato in grado di replicare questi risultati. Nel 1959 è stato pubblicato un libro, The Effect of Prayer on Plants (L’effetto della preghiera sulle piante), che, come avete capito, forniva esempi di come il borbottio su una pianta producesse cambiamenti miracolosi.

Ispirata dai suoi predecessori, Dorothy Ritallack iniziò a condurre i propri esperimenti, che descrisse nel suo libro The Sounds of Music and Plants. Gerani e mais, viole e rododendri e molte altre piante ascoltavano tutti i generi musicali, da Bach ai Led Zeppelin. Due canzoni del leggendario gruppo Whole Lotta Love e Machine Gun si sono rivelate le più traumatiche per le piante. La Ritallack si è spinta oltre, sostenendo che lo stesso danno viene arrecato alle persone che ascoltano musica rock. È un po’ azzardato definire i suoi esperimenti esperimenti, ma molte persone vogliono sensazionalismo e prospettive mozzafiato.

Allo stesso tempo, ci sono stati esperimenti seri che hanno cercato di replicare i fenomeni miracolosi. Per esempio, uno studio condotto in India ha dimostrato che la musica accelera la crescita delle calendule. Nel tentativo di replicare l’esperimento, i biologi in laboratorio hanno fatto ascoltare alle calendule Mozart, Dave Brubeck e i Beatles, senza alcun risultato.

Ora la scienza non ha prove che le piante rispondano alla musica in alcun modo. Sembra che le piante non abbiano bisogno dell’udito come capacità di rispondere rapidamente ai cambiamenti dell’ambiente e di modificare il proprio comportamento.

Il sesto senso

Si tratta della propriocezione, ovvero la sensazione della posizione del proprio corpo rispetto ad altri oggetti. Le piante hanno questo senso: se mettete un vaso con una piantina su un lato, vedrete che gradualmente inizierà a inclinarsi verso l’alto. I maestri della coltivazione di bonsai in miniatura hanno iniziato a utilizzare questa sensazione per creare tronchi e rami fantasiosi centinaia di anni fa. Le piante percepiscono la gravità così come i loro vicini.

La memoria

Il comportamento della trappola di Venere dimostra che quando un pelo sulla superficie di una foglia registra un tocco, questa informazione deve essere memorizzata per un certo periodo di tempo, fino a quando un altro pelo non conferma il tocco. Il meccanismo di funzionamento della trappola ha interessato gli scienziati fin da quando il biologo John Bardon-Sanderson studiò la fisiologia del pigliamosche nel 1882. Un secolo dopo, la risposta è stata trovata: Dieter Hodick e Andreas Sievers dell’Università di Bonn hanno dimostrato che il tocco provoca un aumento del potenziale elettrico, che porta all’accumulo di calcio fino a una certa soglia. Una volta superata la soglia, scatta la trappola. Questo circuito elettrico è simile ai segnali dei neuroni del cervello umano. Quando Alexander Volkov della Oakwood University in Alabama ha iniettato in un acchiappamosche componenti che bloccano i canali ionici del potassio nei neuroni umani, la sua trappola è fallita indipendentemente da qualsiasi tocco.

L’ATTRAZIONE DEGLI SPIRITI DI POMODORO

La dodder ha l’aspetto di una liana molto sottile che si avvolge intorno ad alcune piante. Forse l’avrete vista molte volte avvolta intorno ai pomodori, la sua pianta preferita.

La drosera è un parassita, non ha foglie né clorofilla e non può sopravvivere da sola senza succhiare da un’altra pianta.

Gli esperimenti hanno dimostrato che la dodder è molto brava a percepire gli odori. L’entomologa Consuela de Moraes dell’Università della Pennsylvania ha condotto molti esperimenti con questa pianta. Un giorno ha preparato un «profumo di pomodoro», un estratto del gambo dei pomodori. Dopo aver bagnato un bastoncino di cotone idrofilo con questo profumo e averlo infilato in un vaso accanto a un giovane germoglio di ramoscello, ha visto che questo iniziava a muoversi verso l’odore di pomodoro, ignorando gli altri odori circostanti.

FEROMONI MANIPOLATIVI

Esistono molti esempi di piante che manipolano animali e insetti. Per esempio, il fiore dell’orchidea australiana Chiloglottis trapeziformis secerne molecole (Franke et al., 2009) che sono copie dei feromoni della vespa femmina Neozeleboria cryptoides. Il maschio appassionato vola verso un fiore di orchidea e cerca di avere rapporti sessuali con esso, si sporca di polline e poi vola via per provare con un altro fiore. Il risultato è che l’orchidea viene impollinata e il maschio è soddisfatto, anche se è tormentato da vaghi dubbi.

L’erba gatta è così amata dai mici perché contiene nepetalattone, una molecola che imita il feromone secreto dai gatti durante i periodi di corteggiamento. È un incredibile afrodisiaco per i gatti. La valeriana agisce in modo simile, solo che utilizza una molecola diversa, l’actinidina, anch’essa simile al feromone dei gatti.

La scoperta del caffè è un monumento alle capre: nel X secolo, i pastori abissini notarono che alcune capre diventavano troppo nervose e vivaci dopo aver assaggiato queste bacche rosse e brillanti. In Perù esiste una leggenda su come il puma abbia scoperto il chinino: gli indiani notarono che il predatore malato migliorava mangiando la corteccia dell’albero di china.

GARA DI SOPRAVVIVENZA

I fiori sono uno dei misteri più belli. Molti esperimenti suggeriscono che in una persona normale la sola vista dei fiori, anche in fotografia, provoca emozioni positive e miglioramenti dell’organismo, anche se lievi e di breve durata. La mancanza di emozioni per i fiori è un segno dell’infanzia, oppure indica una mancanza di attenzione, e talvolta la depressione.

La biologia e la psicologia evolutiva suggeriscono che il nostro amore per i fiori è dovuto al fatto che sono un’accurata previsione del cibo futuro. Riconoscere rapidamente i frutti è un vantaggio per la sopravvivenza e chi capisce i fiori può essere il primo a raggiungere i frutti commestibili.

I fiori che vediamo oggi sono i vincitori della gara di sopravvivenza e riproduzione. Sono riusciti a essere attraenti per gli insetti che li impollinano o per gli esseri umani. Alcuni fiori hanno raggiunto vette davvero privilegiate, come le rose e i tulipani. Il sultano Ahmed III, che regnò dal 1703 al 1730, in un periodo chiamato l’era dei tulipani, fu rovesciato, tra l’altro, a causa del suo sfrenato fascino per questi fiori — importava bulbi a milioni dall’Olanda.

Oggi i tulipani sono economici e disponibili, ed è impossibile per noi immaginare come venivano percepiti trecento anni fa. Immaginate che un bulbo di tulipano sia una Porsche o un appartamento a Mosca. Nel 1608, in Francia, un mugnaio barattò il suo mulino con un singolo bulbo di tulipano. La «bolla dei tulipani» in Olanda nel 1635-1637 dimostrò il comportamento irrazionale delle persone quando il prezzo di un bulbo aumentò di dieci volte in un mese, quando la gente vendette case, prese prestiti e comprò fiori futuri.

NON SIAMO DI VOSTRA PROPRIETÀ!

Nel 2005 è nata una nuova scienza, la neurobiologia vegetale, il cui oggetto sono le reti informative delle piante. Gli scienziati che hanno deciso di lavorare in questa direzione si rendono conto dell’ironia del nome, ma vogliono comunque indagare la somiglianza di alcuni meccanismi con l’uomo, come il funzionamento della memoria delle piante.

Nel 2008 la Svizzera ha istituito un comitato etico per tutelare la dignità degli esseri viventi, comprese le piante. I documenti adottati dal comitato includono la tesi secondo cui non si deve fare del male agli esseri viventi, anche se non hanno coscienza. Ammettendo semplicemente che le piante possano avere sentimenti, gli autori concludono che è moralmente inaccettabile cogliere fiori di campo senza una necessità giustificabile, o che le piante non possono essere possedute da qualcuno come proprietà. È un passo che ci ricorda che facciamo parte dello stesso mondo insieme ai suoi altri abitanti, i nostri parenti genetici — non solo con scimpanzé, topi e mosche, ma anche con viole, tulipani e betulle.

Grazie alla ricerca, sappiamo con certezza che le piante percepiscono il mondo che le circonda. La luce è molto importante per loro e la vedono — nel più ampio spettro, ma in modo diverso da noi. Le piante sentono il tatto, emettono e ricevono alcuni odori e possono quindi «comunicare» tra loro. Le piante hanno memoria ma non udito. Hanno il senso dello spazio e percepiscono la gravità. Per loro, noi siamo solo uno degli oggetti accanto ai quali hanno avuto il privilegio di vivere. Le piante non hanno un sistema nervoso o un cervello, e di certo non provano dolore, tristezza o gioia. Sentitevi liberi di tagliare cetrioli e pomodori, di tritare cipolle ed erbe. Le piante che mangiamo si sono adattate a noi in questo modo e ne traggono solo beneficio. Il caffè o il cacao non hanno mai sognato di essere uno dei re del mondo vegetale, ma si dà il caso che i loro frutti ci abbiano preso in simpatia.

La prossima volta che passate vicino a una pianta, toccate la sua foglia e siate certi che essa vi ha «visto», ha sentito e si è ricordata di questo tocco.

Letteratura:

Chamovitz, D. Ciò che una pianta sa: una guida ai sensi. New York: Scientific American/Farrar, Straus and Giroux, 2012.

Franke S., Ibarra F. La scoperta dei 2,5-dialchilcicloesani-1,3-dioni come nuova classe di prodotti naturali // Proceedings of the National Academy of Sciences. 2009. 106 (22). 8877-8882.

Pollan M. The botany of desire: a plant’s eye view of the world. New York : Random House, 2001.

Retallack D. L. Il suono della musica e le piante. Santa Monica, California : DeVorss, 1973.