Gli odori nel mondo del cane

Gli odori nel mondo dei cani

Condividiamo molte caratteristiche biologiche con gli animali, come un insieme di sensi simili a quelli della maggior parte dei mammiferi. Tuttavia, percepiamo il mondo in modo diverso, e questo non è dovuto solo alla nostra psiche fondamentalmente più complessa e altamente sviluppata. Le differenze si manifestano già a livello di percezione delle informazioni esterne, che ognuno di noi, uomo o cane, costruisce nella propria immagine del mondo.

Per l’uomo è piuttosto difficile comprendere la visione del mondo del cane. Per noi le informazioni visive e acustiche sono più importanti di quelle olfattive. Le disabilità visive o uditive complicano seriamente la vita degli esseri umani, ma se una persona non ha l’olfatto non viene classificata come persona disabile. Quando vogliamo farci un’idea di un oggetto, ci basta vederlo, ma per i cani i segnali odorosi sono prioritari. Un cane annusa sicuramente un oggetto e se può lo vede. I cani che si conoscono bene annusano un incontro anche quando si riconoscono chiaramente da lontano.

I cani sono migliaia di volte più sensibili agli odori di noi umani e il loro mondo percettivo è costituito in gran parte da sensazioni olfattive. È difficile per noi immaginare la complessità e la diversità del mondo di odori che un cane percepisce.

CHI È PIÙ FORTE: L’OCCHIO O IL NASO?

È difficile dire se i cani capiscano la loro superiorità olfattiva, ma di certo non analizzano le ragioni di queste differenze tra noi. Ci sono momenti in cui i nostri occhi ci avvantaggiano rispetto al naso di un cane.

In inverno, quando cade la neve, gli esseri umani possono vedere le tracce di odore. Ma un cane può sentire l’odore di un segno lasciato da un parente a una distanza molto maggiore di quella a cui un umano può vederlo. A volte succede una cosa strana: un cane, che ha appena tirato di proposito il suo padrone in un certo posto, improvvisamente si perde e inizia a trottare con il naso a mezzo metro da un punto ben distinguibile sulla neve. Sembra che il cane abbia improvvisamente perso il suo meraviglioso olfatto. Il fatto è che le sostanze volatili del marchio creano nell’aria un pennacchio di odore di vasta portata, che permette all’animale di sentirlo da lontano. Anche se visivamente il marchio è ben visibile, in questi casi il cane semplicemente non usa la vista.

Vivendo vicino a noi, i fedeli aiutanti a quattro zampe rimangono all’interno della loro essenza biologica e non possono cambiare le loro preferenze, anche quando sembrano poter usufruire del nostro aiuto.

I FEROMONI DETERMINANO LE PREFERENZE

Gli animali non sono interessati solo agli odori dei parenti o delle prede. Molti gatti domestici sono attratti dagli odori di valeriana e menta piperita. I leoni selvatici e i ghepardi si strofinano diligentemente contro un tronco se vi viene applicato del profumo. Si ipotizza che l’attrattiva di questi odori sia dovuta alla somiglianza della struttura chimica delle sostanze che contengono con i feromoni dei mammiferi.

SENTIMENTO UTILE

Gli odori non solo veicolano importanti informazioni biologiche, ma possono anche influenzare il sistema ormonale degli animali, modificando il loro stato d’animo. Le ragioni di questi cambiamenti risiedono nel regno poco conosciuto dell’olfatto e noi tendiamo a spiegare il comportamento dei nostri animali attribuendo loro i nostri complessi sentimenti e stati d’animo. Un cane diventa irrequieto e sovraeccitato senza un motivo apparente. È impazzito? Un cane sempre attivo diventa improvvisamente insolitamente silenzioso e rifiuta i bocconcini. È triste o ferito? In realtà, i cani sono molto più semplici di così. Ad esempio, questi strani cambiamenti comportamentali si verificano nei cani giovani che incontrano per la prima volta il segno dell’odore dell’altro sesso in un momento in cui sono pronti per la riproduzione.

Tendiamo a umanizzare i nostri animali domestici e spesso li dotiamo di poteri mitici: alcune persone credono davvero che i cani possano percepire le persone cattive. Naturalmente non è vero. I cani hanno uno straordinario senso del carattere, ma non della moralità umana.

Come possiamo utilizzare lo straordinario olfatto dei cani nella nostra vita quotidiana? Affinché un cane possa condividere informazioni con noi, bisogna insegnargli a dimostrare con il suo comportamento che ha riconosciuto un odore. È questa l’origine della famosa posizione dei cani che si bloccano di fronte a una selvaggina di piume invisibile nell’erba, ma con un odore. Oggi i cani appositamente addestrati vengono utilizzati per diagnosticare malattie come il cancro e il diabete. Possiamo collaborare anche se percepiamo il mondo circostante in modo diverso.

ESPERTI A QUATTRO ZAMPE

A volte la competenza canina è preferibile a quella genetica. Con l’aiuto di cani appositamente addestrati, è possibile determinare quante persone erano presenti sulla scena di un crimine. Un cane è in grado di distinguere tra campioni di odore appartenenti a persone diverse, indipendentemente dalla fonte dell’odore: un brandello di stoffa di un indumento, un’impronta digitale, una traccia sul pavimento, una goccia di sangue o di saliva. E in questo modo si arriva al vero colpevole.