Affascinato dal potere. Parliamo di status

Affascinate dal potere. Parliamo di status

Maxim e Andrei sono nello stesso gruppo all’università. Maksim gode di autorità: se propone di saltare una lezione o di raccogliere fondi per un orfanotrofio, è probabile che venga appoggiato. L’opinione di Andrei sembra non interessare a nessuno: potrebbe semplicemente non essere ascoltato. Anche quando li vediamo per la prima volta, possiamo dire in un paio di minuti che Maxim ha uno status sociale elevato e Andrei uno basso. Ma cos’è lo status e cosa fa alle persone? E può essere cambiato?

Il desiderio di uno status elevato è una delle motivazioni più importanti del comportamento umano. Più alto è lo status, maggiori sono le possibilità di sopravvivenza e di prolungamento della specie. Anche il potere — la capacità di influenzare gli altri — è spesso legato allo status.

Siamo più bravi a riconoscere i volti delle persone di alto rango. Leggere le emozioni sul volto di una persona di alto rango è molto utile per sopravvivere in piccoli gruppi. Quando svolgiamo questi compiti, la nostra memoria funziona meglio perché il cervello vi dedica più risorse. E il cervello non spreca mai energia. Questo dimostra che lo status è una cosa estremamente importante.

DI COSA È FATTO LO STATUS

I nostri geni, l’educazione e l’ambiente giocano tutti un ruolo nella formazione del nostro status. Lo status è influenzato da cose che non dipendono da noi e da cose che possiamo cambiare.

I dati fisici sono importanti: una persona più alta, più forte e più attraente ha uno status più elevato. Il rapporto tra larghezza e lunghezza del viso è importante: maggiore è il rapporto, più alto è il livello di testosterone. Questi uomini sono più aggressivi, più forti e più fortunati dal punto di vista economico rispetto agli uomini dal viso lungo. Le donne sono più propense ad accettare un secondo appuntamento con un uomo di questo tipo.

Alcune teorie sociali sostengono che le persone aumentano il loro status in un gruppo producendo importanti benefici per tutti piuttosto che con l’aggressività. Tuttavia, l’acquisizione di uno status elevato è facilitata da un aspetto minaccioso, anche se questo non ha alcun legame con il bene pubblico.

Gli estroversi hanno maggiori possibilità di avere uno status elevato rispetto agli introversi. Il nevroticismo è correlato negativamente con lo status negli uomini: essi «non dovrebbero» provare paura, dubbi e tristezza. Anche un bel nome gioca un ruolo nell’elevare lo status: una persona con un nome e un cognome che suonano bene ha molte più possibilità di ottenere un lavoro rispetto a una persona con un nome poco corretto. Anche l’istruzione dei genitori e il loro atteggiamento nei confronti dell’istruzione dei figli hanno un impatto: la presenza di libri in casa di un adolescente all’età di 14 anni può predire il suo status futuro, gli studi universitari e il numero di anni di studio.

STATO DEI RATTI

Didier Desor, sperimentatore presso il Laboratorio di Comportamento Biologico dell’Università di Nancy, ha deciso di scoprire come viene distribuito il potere nella comunità dei ratti.

Lo scienziato mise i sei animali in una gabbia, lasciando loro come unica via di accesso al cibo uno specchio d’acqua. Ben presto i ruoli nel gruppo furono divisi: due sfruttatori che non nuotavano affatto, due nuotatori sfruttati, un nuotatore indipendente e un capro espiatorio che non nuotava. I topi si nutrivano in base al grado. Gli sfruttatori si tuffavano in acqua e portavano il cibo. Gli sfruttatori portavano via il cibo, gli altri prendevano gli avanzi dopo il «banchetto». L’individuo indipendente era abbastanza forte da prendere il cibo e difenderlo. Il capro espiatorio veniva picchiato da tutti e si accontentava del cibo che gli altri topi rifiutavano.

L’esperimento è stato ripetuto in 20 gabbie e ovunque si è creata automaticamente una gerarchia.

Curiosamente, indipendentemente dal modo in cui venivano mescolati animali con ruoli sociali diversi, l’ordine di status non cambiava. I ricercatori dell’Università di Nancy hanno continuato l’esperimento, esaminando il cervello dei soggetti. Hanno scoperto una cosa sorprendente: i dominanti sono i più stressati. La paura di perdere status e privilegi li priva di una vita serena.

Infine, la fortuna ha una grande importanza. Conosciamo tutti persone potenti che, se volessero, potrebbero ridurci in polvere con un semplice tocco del dito, e possiamo constatare che sono piccole, gracili e poco intelligenti. Sono semplicemente fortunati, perché nulla nella loro vita avrebbe potuto far prevedere un’ascesa così fulminea.

Lo status esiste agli occhi degli altri membri del gruppo e vale qualcosa finché il potere ad esso associato è reale. Temeremmo e rispetteremmo Kim Jong-un se si presentasse al supermercato accanto e cominciasse a entrare senza fare la fila? Tuttavia, se ci trovassimo in Corea del Nord, dovremmo fare i conti con il suo status o mettere a repentaglio le nostre vite.

COME LO STATUS CAMBIA UNA PERSONA

Le ricerche dimostrano l’impatto dello status su chi lo possiede.

I capi sono più abili nell’identificare le emozioni degli altri rispetto ai subordinati.

Coloro che hanno il controllo delle risorse sono più propensi a esprimere i loro veri sentimenti, hanno più emozioni positive e meno negative, accettano meglio le ricompense e peggio le minacce.

Un elevato status sociale elimina la necessità di dimostrare la propria mascolinità. Gli esperimenti hanno dimostrato che le persone con uno status basso si preoccupano maggiormente di questo aspetto e vanno in palestra più assiduamente.

La dominanza in un gruppo dà agli altri l’impressione che il detentore di uno status elevato sia competente, ma non esiste una relazione tra le due cose. Non esiste nemmeno un effetto inverso: la competenza non porta necessariamente con sé lo status (chiedetelo a qualsiasi «nerd»).

Più basso è lo status di un uomo, più gli piacciono i busti grandi nelle donne. È interessante notare che se lo status cambia verso l’alto, la preferenza si sposta anche sulle dimensioni medie del seno.

Il senso di potere aumenta l’ottimismo nella percezione del rischio e porta a comportamenti più rischiosi, come fare sesso non protetto con sconosciuti o iniziare una guerra con il vicino.

Negli studi, le persone di alto e basso status hanno trattato gli altri in modo diverso. Ad esempio, quando è stato chiesto loro di scrivere la lettera «E» sulla fronte, le persone di alto livello hanno scritto in un modo che era facile da leggere per loro stessi, mentre le persone di basso livello hanno scritto in un modo che era facile da capire per gli altri. Le persone di status elevato erano pronte a punire con tutta la severità chi osava barare nel gioco, ma quando ne avevano l’opportunità, erano significativamente più avanti di quelle di status inferiore.

Gli studi sul potere e sull’aggressività dimostrano che nelle persone con uno status cronicamente basso l’acquisizione accidentale di uno status porta a un comportamento più brutto: sono più vendicative e insidiose.

Uno status elevato non solo trasforma il mondo in una ciotola di abbondanza, ma cambia anche la percezione di quel mondo. Una persona di bassa statura, investita di potere, appare a se stessa più alta, più grande e più forte di quanto non sia in realtà, e molto probabilmente esagera anche il suo potere. Quando alle persone che hanno partecipato agli esperimenti è stato attribuito uno status elevato, hanno iniziato a percepire l’aplomb in loro onore come più forte. Le persone intorno a loro sembravano diventare più favorevoli e guardavano con approvazione. Così, quando le strade sono bloccate per il passaggio di un dignitario e le persone nel traffico segnalano con indignazione, egli può pensare che si tratti di segni di benvenuto e di ammirazione.

SE LO STATO PUÒ ESSERE MODIFICATO

Essere una persona gentile e simpatica è inutile in termini di status. Ahimè, questo è vero nonostante i tentativi delle scienze sociali di sviluppare concetti che spiegano il mondo in termini di bene pubblico — sulla base del fatto che la gentilezza e l’aiuto al prossimo hanno più valore dell’attrattiva fisica o dell’aggressività.

Ma ci sono altri mezzi. Il rispetto, l’influenza e la fama sono tanto maggiori quanto più alto è il proprio status, e viceversa. Si può cercare di farsi rispettare e di diventare famosi. Anche l’istruzione offre la speranza di migliorare il proprio status, sia per la persona stessa che per i suoi figli.

Una persona con uno status elevato usa meno spesso il pronome «io» nella comunicazione con gli altri. Questo perché l'»io» è una verifica costante del proprio posto nella gerarchia, una manifestazione di insicurezza incompatibile con uno status elevato, il cui titolare preferisce dire «noi». Ma se forzate questo comportamento in modo diretto, apparirete arroganti. Se volete sperimentare, provate a forzare sottilmente il vostro interlocutore a dire «io», ma evitate questo pronome e usate le parole «noi» e «voi».

La ricerca ha dimostrato che il nostro status può cambiare istantaneamente a seconda della situazione. Questa è una scoperta molto importante: tutti abbiamo il potenziale per essere leader, ma coloro che vediamo in ruoli di comando spesso non sono migliori o più capaci di noi. Cercate quindi un posto degno di voi e non lasciate che qualcun altro determini il vostro destino al posto vostro.

GLI STUDENTI GIOCAVANO A «GESTAPO» NEL SEMINTERRATO

Il potere cambia le persone, in poco tempo e in modo radicale. Questo è esattamente ciò che il famoso esperimento di Philip Zimbardo ha dimostrato in modo esauriente. Lo psicologo dell’Università di Stanford ha creato una prigione «di addestramento» e ha invitato studenti volontari (erano 24) a dividersi in «prigionieri» e «guardiani». Si studiò il comportamento delle persone in cattività. Ai «guardiani» non sono state date istruzioni specifiche per il loro ruolo, si presumeva che la loro partecipazione fosse nominale.

Tuttavia, una rivolta dei «prigionieri» trasformò i «guardiani» in vere e proprie guardie. Questi ultimi massacrarono brutalmente gli istigatori. Fu sviluppato un sistema di privilegi per creare sfiducia tra gli zek, al fine di spezzare la loro possibile resistenza.

Il controllo era talmente stretto che i «prigionieri» non venivano lasciati soli nemmeno in bagno. Diventarono emotivamente disturbati, depressi e indifesi. Dopo qualche giorno, i perseguitati dimenticarono che stavano giocando e, invece del loro nome, iniziarono a chiamare il numero della loro prigione. Studenti comuni, diventati «guardiani» per caso, mostravano intenzioni sadiche nei confronti di persone che di recente erano state loro buone amiche. Era come se tutti avessero dimenticato che stavano solo partecipando a un esperimento scientifico.

Lo studio avrebbe dovuto essere condotto per quindici giorni, ma è stato interrotto in anticipo per motivi etici. Sulla base dell’esperimento sono stati realizzati dei filmati e i ricercatori si sono convinti che sadici non si nasce. È sufficiente per dare potere ad alcune persone.